Los 12 astronautas que caminaron sobre la Luna

Neil Alden Armstrong
Neil Alden Armstrong
Los 12 astronautas que caminaron sobre la Luna.

Si naciste después del programa Apolo, o incluso si recuerdas esos días, parece prácticamente increíble que la NASA lograse la hazaña de enviar misiones tripuladas a la Luna, situada a una distancia de 384.400 kilómetros de la Tierra.

Todavía son muchas las personas que siguen expresando su tristeza por el hecho de que las misiones lunares de Apolo fuesen canceladas hace más de 40 años, y el hecho de que pronto no quedará ningún ser humano en vida que haya pisado la Luna.

Queremos recordar a los 12 astronautas que lograron caminar sobre la Luna, una de las mayores hazañas jamás llevadas a cabo y que quedará eternamente en los registros de la historia de la humanidad.

1. Neil Alden Armstrong

El piloto de pruebas de la Armada, ingeniero y veterano de la Guerra de Corea, Neil Armstrong, abandonó la Marina en 1952 pero continuó en la Reserva Naval. Trabajó como piloto de prueba experimental para el Comité Asesor Nacional para la Aeronáutica (NACA) a partir de 1955, agencia que se disolvió en 1958 trasladando sus recursos y personal al núcleo principal de la recién creada NASA.

Armstrong fue asignado como astronauta en 1962 y voló en la misión Gemini 8 en 1966, donde realizó el primer procedimiento de acoplamiento espacial con éxito. Posteriormente, Armstrong fue seleccionado para ser el primer hombre en caminar sobre la Luna en la misión de Apolo 11, por varias razones: él era el comandante de la misión, carecía de egos, y la puerta del módulo lunar estaba justo al lado de su asiento. Aunque sus primeros pasos en la Luna son por lo que siempre será recordado, Armstrong consideraba que el mayor logro de la misión fue aterrizar el módulo lunar.

“Los pilotos no tienen ninguna alegría especial al caminar: desean volar. Los pilotos generalmente se enorgullecen de un buen aterrizaje, no de salir del vehículo.”

– Neil Armstrong

Armstrong junto con su tripulación fueron honrados con desfiles, premios y aclamaciones después de su regreso a la Tierra, pero Armstrong siempre dio el crédito a todo el equipo de la NASA para las misiones Apolo. Renunció a la NASA en 1971 y ejerció como profesor de Ingeniería Aeroespacial en la Universidad de Cincinnati durante ocho años. Armstrong sirvió en las juntas directivas de muchas corporaciones y fundaciones, pero poco a poco se retiró de las giras publicitarias y las firmas de autógrafos. A él no le importaba la fama.

Neil Armstrong murió el 25 de agosto de 2012, a la edad de 82 años. Su familia publicó una declaración que concluyó:

“Para aquellos que preguntan lo que pueden hacer para honrar a Neil, tenemos una simple solicitud. Honre su ejemplo de servicio, logro y modestia, y la próxima vez que camine fuera en una noche clara y vea la Luna sonriente, piense en Neil Armstrong y le dará un guiño”.


2. Buzz Aldrin

Después de graduarse tercero en su clase en West Point en 1951 con una licenciatura en ingeniería mecánica, Buzz Aldrin voló 66 misiones de combate como piloto de la Fuerza Aérea en la Guerra de Corea. 

Buzz Aldrin
Buzz Aldrin
Luego obtuvo un doctorado en el MIT. Aldrin se unió a la NASA como astronauta en 1963. En 1966 voló en la nave Gemini 12 en la última misión del programa espacial Gemini. 

Aldrin acompañó a Neil Armstrong en el primer aterrizaje lunar en la misión Apolo 11, convirtiéndose en la segunda persona, y ahora el primero de los astronautas con vida en pisar la Luna. Aldrin se retiró de la NASA en 1971 y de la Fuerza Aérea en 1972. Más tarde sufrió de depresión clínica, pero se recuperó completamente con tratamiento. Aldrin ha sido coautor de cinco libros sobre sus experiencias y el programa espacial, además de dos novelas. Hoy día continúa trabajando con empeño para promover la exploración espacial.

Actualmente Buzz Aldrin tiene 87 años. 


3. Pete Conrad

Pete Conrad se graduó en ingeniería aeronáutica por la Universidad de Princeton y fue piloto de pruebas de la Armada antes de entrar en el cuerpo de astronautas en 1962.

Pete Conrad

Pete Conrad

Voló en la misión Gemini V y fue comandante en la Géminis XI. Conrad fue comandante de la misión Apolo 12, cuyo lanzamiento se realizó durante una tormenta eléctrica que temporalmente bloqueó el módulo de mando poco después del despegue. Cuando Conrad pisó la Luna, dijo:

“¡Whoopie! Hombre, ese pudo haber sido un pequeño paso para Neil (Armstrong), ¡pero ha sido uno grande para mí!”

Conrad más tarde voló en la misión Skylab 2 como comandante con la primera tripulación a bordo de la estación espacial. Se retiró de la NASA y de la Marina en 1973, trabajando posteriormente para la American Television & Communications Company y más tarde para McDonnell Douglas.

Pete Conrad falleció el 8 de julio de 1999 en un accidente de moto. Tenía 69 años. 


4. Alan L. Bean

El ingeniero aeronáutico y astronauta del Apolo Alan Bean, fue el cuarto hombre en caminar sobre la luna durante la misión Apolo 12 en 1969, siendo el piloto del módulo lunar.

Alan L. Bean
Alan L. Bean

Bean fue también el comandante de la misión Skylab II en 1973, que tuvo una duración de 59 días. En total, Bean registró 1.671 horas y 45 minutos en el espacio. Como curiosidad, ha sido el único artista que ha visitado otro mundo, así que sus pinturas del entorno lunar tienen la autenticidad de un testigo ocular. Se retiró de la Armada con el rango de Capitán, pero siguió entrenando astronautas en la NASA hasta 1981, cuando se retiró para dedicar todo su tiempo al arte de pintar.


5. Alan Shepard


Alan Shepard fue un auténtico pionero del espacio que cimentó su lugar en la historia mucho antes del programa Apolo. Fue seleccionado como uno de los astronautas originales del programa Mercury en 1959.

Alan Shepard

Alan Shepard

Shepard fue el primer estadounidense lanzado al espacio a bordo de la nave Freedom 7 el 5 de mayo de 1961. Su vuelo suborbital alcanzó una altitud de 116 millas (186 km).

Eliminado del vuelo durante el programa Gemini debido a un problema interno de oído, Shepard fue intervenido quirúrgicamente y asignado posteriormente como comandante de la misión Apolo 14 a la Luna. Él era responsable del aterrizaje lunar con mayor requisito de precisión antes nunca necesitado, y pasó 9 horas y 17 minutos explorando la superficie de la Luna. Durante ese periodo, golpeó las famosas par de pelotas de golf con un hierro 6 atado a su herramienta de recogida de muestras. Con un brazo (debido al traje espacial), logró llevar más allá las pelotas de lo que los golfistas profesionales de la Tierra podrían esperar, gracias a la gravedad más baja de la Luna.

Antes y después de su misión con Apolo, Shepard desempeñó el cargo de Jefe de la Oficina de Astronautas. Se retiró de la NASA y la Marina en 1974, habiendo alcanzado el rango de Contraalmirante. Shepard entró en el sector privado, formando parte en el consejo de varias corporaciones y fundaciones. Posteriormente, fundó Seven Fourteen Enterprises, una corporación nombrada así por sus dos misiones espaciales. Shepard escribió un libro con Deke Slayton, conocido como “Moon Shot: The Inside Story of America’s Apollo Moon Landings”.

Alan Shepard falleció el 21 de julio de 1998 a la edad de 74 años. 


6. Edgar D. Mitchell


Ed Mitchell se unió a la Armada en 1952 y se convirtió en piloto de pruebas. Posteriormente obtuvo un doctorado en Aeronáutica y Astronáutica del MIT. La NASA lo seleccionó para el cuerpo de astronautas en 1966.

Edgar D. Mitchell

Edgar D. Mitchell

En enero de 1971, Mitchell voló en el Apolo 14 como piloto del módulo lunar, convirtiéndose en el sexto hombre en caminar sobre la superficie lunar. Se retiró en 1972 y fundó el Institute of Noetic Sciences, que explora eventos psíquicos y paranormales. Mitchell ganó cierta notoriedad tras dejar la NASA por sus opiniones sobre los OVNIs, ya que afirmaba que el gobierno estaba encubriendo la evidencia en Roswell. Su información, admitía, provenía de fuentes externas a la Agencia.

Ed Mitchell falleció el 4 de febrero de 2016 a la edad de 85 años. 


7. David Randolph Scott

David Scott se unió a la Fuerza Aérea después de graduarse de West Point en ingeniería aeronáutica. Seleccionado como astronauta en 1963, voló con Neil Armstrong en la misión Gemini 8 y fue piloto del módulo de mando en Apolo 9. Scott fue a la Luna en Apolo 15, aterrizando en la superficie lunar el 30 de julio de 1971.

David Randolph Scott

David Randolph Scott

Fue la primera misión en aterrizar cerca de montañas lunares. Scott y Jim Irwin pasaron 18 horas explorando el paisaje lunar en el ‘Lunar Roving Vehicle’, siendo la primera misión en usar un vehículo para viajar en la Luna.

Scott se hizo famoso por el “incidente del sello de correos”, en el que utilizó sellos postales no autorizados en la Luna con la intención de venderlos después. La NASA hizo la vista gorda a tales actividades, pero la publicidad sobre el asunto les hizo aplicar un expediente disciplinario finalmente a Scott y nunca volvió a volar al espacio otra vez. Scott se retiró de la NASA en 1977 y desempeñó funciones como consultor de varias películas y programas de televisión sobre el programa espacial. También escribió un libro con el ex cosmonauta Alexei Leonov, “Two Sides of the Moon: Our Story of the Cold War Space Race”.


8. James B. Irwin

El piloto de pruebas de la Fuerza Aérea James Irwin se convirtió en astronauta en 1966. Fue el piloto del módulo lunar en el Apolo 15 en 1971. Sus 18,5 horas de exploración de la superficie lunar incluyeron la recogida de muchas muestras de rocas.

James B. Irwin

James B. Irwin

Las condiciones médicas de los astronautas estaban siendo monitoreadas desde la Tierra, y notaron que Irwin desarrollaba síntomas relacionados con problemas cardíacos. Como respiraba un 100% de oxígeno y estaba sometido a una gravedad inferior a la de la Tierra, el control de la misión pensó que estaba en el entorno idóneo para sufrir tal irregularidad, bajo las circunstancias.

El ritmo cardíaco de Irwin era normal en el momento en que Apolo 15 regresó a la Tierra, pero tuvo un ataque al corazón unos meses después. Irwin se retiró de la NASA y de la Fuerza Aérea (con el rango de Coronel) en 1972 y fundó la High Flight Foundation, con el fin de difundir el evangelio cristiano durante los últimos veinte años de su vida.

James Irwin murió el 8 de agosto de 1991, de un infarto. Tenía 61 años. 


9. John Watts Young

John Young es hasta ahora el astronauta que lleva sirviendo más tiempo en la NASA. Fue seleccionado como astronauta en 1962 y su primer vuelo espacial fue en 1965 a bordo de Gemini 3 con Gus Grissom.

John Watts Young

John Watts Young

Llegó a una cierta notoriedad en ese momento por el contrabando de un bocadillo de carne de res en el vuelo, enojando a la NASA. Pero Young completó un total de seis misiones espaciales en los programas Gemini, Apolo y los transbordadores espaciales. Orbitó la Luna en la misión de Apolo 10, siendo el comandante de la misión de Apolo 16 convirtiéndose en la novena persona en caminar sobre la Luna.

Young fue también comandante del primer vuelo del transbordador espacial en 1981 y volvió para el vuelo 9 del transbordador en 1983, que desplegó el primer módulo del Spacelab. Young también tenía programado otro vuelo en el transbordador espacial en 1986, que se retrasó después del desastre de Challenger, por lo que el veterano astronauta nunca hizo su séptimo vuelo. Young finalmente se retiró de la NASA después de 42 años de servicio en 2004.

John Young tiene actualmente 86 años. 


10. Charles M. Duke

El ingeniero y astronauta Charles Duke fue capcom durante la misión del Apolo 11. Es la voz que probablemente recuerdes diciendo: “Roger, Twank… Tranquilidad, te recibimos en el suelo, tienes un montón de chicos a punto de volverse azules, respiramos de nuevo.

Charles M. Duke

Charles M. Duke

¡Muchas gracias!” cuando el módulo lunar aterrizó en la Luna. Duke también hizo historia al contagiarse de sarampión alemán (rubéola) mientras se entrenaba en el equipo de reserva para la misión Apolo 13, exponiendo a la tripulación a citada enfermedad y haciendo que Ken Mattingly fuera reemplazado por Jack Swigart en ese aterrador vuelo espacial. Duke fue a la Luna (con Mattingly como piloto del módulo de mando) en la misión Apolo 16 en abril de 1972. Se retiró de la NASA en 1975, alcanzando el rango de General de Brigada en la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y fundó Duke Investments.

Charles Duke tiene actualmente 81 años. 


11. Harrison Schmitt

Jack Schmitt fue el primer geólogo entrenado como piloto sólo después de convertirse en astronauta de la NASA. De hecho, él era el segundo civil en volar al espacio, después de Neil Armstrong, que era ya civil en el momento de entrar en la NASA.

Harrison Schmitt

Harrison Schmitt

Schmitt fue asignado en el vuelo a la Luna de la misión Apolo 18, pero cuando las misiones 18 y 19 fueron canceladas en septiembre de 1970, la comunidad científica presionó para que Schmitt fuese reasignado en Apolo 17 (reemplazando a Joe Engle) como piloto del módulo lunar, convirtiéndose en el primer científico en el espacio exterior. En la misión Apolo 17, él y Gene Cernan pasaron tres días en la superficie lunar (un récord hasta la fecha) y condujeron su Lunar Roving Vehicle alrededor de una amplia zona para recoger muestras, realizar experimentos y dejar atrás instrumentos de medición. Schmitt y Cernan recogieron en total 113,3 kg de material lunar.

Después de renunciar a la NASA en 1975, Schmitt, republicano, fue elegido senador por Nuevo México y ejerció de 1977 a 1983. Posteriormente se convirtió en profesor adjunto en la Universidad de Wisconsin-Madison y hoy día vive en Silver City, Nuevo México. En los últimos años, el conocimiento científico y las tendencias políticas del Dr. Schmitt lo han mantenido en el centro de atención, ya que ha afirmado que el concepto del cambio climático es “una pista falsa”, y que el ambientalismo está vinculado con el comunismo.

Schmitt tiene actualmente 82 años. 


12. Eugene A. Cernan

Como piloto de la Marina, Eugene Cernan registró más de 5.000 horas de vuelo, siendo aceptado en el programa de astronautas en 1963.

Eugene A. Cernan

Eugene A. Cernan

El primer vuelo espacial de Cernan fue en la Gemini IX en 1966, en el que realizó actividades extravehiculares (un paseo espacial), seguido por la misión Apolo 10 en mayo de 1969, que orbitaba la Luna. Cernan fue nombrado comandante de la misión del Apolo 17 antes de que nadie supiera que sería la última misión de Apolo.

Incluso después de que el programa Apolo fuese finalizado, nadie sabía con seguridad que los viajes a la Luna serían abandonados por muchas décadas después. Cuando Schmitt y Cernan abordaron su módulo lunar por última vez el 13 de diciembre de 1972, Cernan dijo:

“Estoy en la superficie; y, mientras tomo el último paso de un hombre en la superficie, que vuelve a casa para algún tiempo, aunque creemos que no será mucho, me gustaría sólo decir lo que creo que la historia recordará. El desafío que América ha hecho ahora marcará el destino de la humanidad mañana. Y, mientras dejamos la Luna en Taurus-Littrow, nos vamos cómo vinimos y, si Dios quiere, cómo regresaremos: Con paz y esperanza para toda la humanidad. Buen viaje para toda la tripulación del Apolo 17.”

Cernan se retiró de la Armada y de la NASA en 1976. Continuó su trayectoria profesional fundando una firma de tecnología aeroespacial y escribió un libro sobre sus experiencias como astronauta. También contribuyó con su talento en ABC-TV como comentarista durante los vuelos de la lanzadera y ha hecho apariciones en varios especiales sobre el espacio. En septiembre de 2011, Cernan testificó ante el Congreso sobre el futuro del programa espacial:

“El programa espacial nunca ha sido un derecho, es una inversión en el futuro – una inversión en tecnología, trabajo, respeto internacional y liderazgo geopolítico -, y quizás lo más importante en la inspiración y educación de nuestra juventud.

Esas mejores y más brillantes mentes de la NASA y de las multitudes de contratistas privados, grandes y pequeños, no se unieron al equipo para diseñar aero generadores o rediseñar aceleradores, sino para vivir sus sueños de llevarnos de nuevo a donde nadie había ido antes.”

Eugene Cernan falleció el 16 de enero de 2017. Tenía 82 años.

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