Pingüinos de la Antártida y su respuesta al cambio climático y la acción del hombre


Pingüinos de la Antártida y su respuesta al cambio climático y la acción del hombre Pingüinos de la Antártida y su respuesta al cambio climático y la acción del hombre.

“El presente artículo ilustra con un caso de estudio: los pingüinos Adelie de la Antártida, las consecuencias de la acción del hombre y el cambio climático actual en las especies de nuestro planeta.

Cada especie está adaptada a explotar y hacer frente a un conjunto de factores que, en conjunto determinan dónde puede vivir en la Tierra.

Estos factores incluyen los físicos, como la temperatura o la lluvia, o los biológicos tales como la amenaza de la depredación por parte de otro organismo, la infección por parásitos, o una combinación de factores físicos y biológicos.

En medio de este llamado rango geográfico, una especie está en balance con los factores importantes para su existencia y su población fluctúa poco de año en año.

Cuando se acerca a un límite exterior de esa gama, sin embargo, uno o más factoresimportantes comienzan a afectar negativamente el bienestar de las especies y, dependiendo de la variación en la fuerza de ese factor, el animal o la planta pueden presentar grandes fluctuaciones en abundancia.

Cruzando ese límite, ya no puede existir la especie, pues el factor crítico supera las capacidades de las especies.

“El clima de la Tierra ha comenzado a cambiar rápidamente debido a factores relacionados con el hombre.

A medida que el cambio en el clima global se acelera, las especies están respondiendo al cambio, algunos con más éxito que otros, y de diferentes maneras en diferentes límites de su área de distribución.

Para ilustrar la forma en que hacen esto, hemos elegido como ejemplo a los pingüinos de la Antártida».

Cualquier especie que habita en la región del polo sur tiene que sentirse cómoda con el hielo o con adaptaciones para hacer frente a este.

Sólo algunos ácaros, insectos sin alas, algunos gusanos microscópicos, bacterias y algunas plantas viven en el continente antártico.

Los océanos cubiertos de hielo de todo el continente, sin embargo, se han unido con la vida marina.

El pingüino Adelia y emperador son dos especies que no viven muy lejos de las aguas del océano, donde está presente por lo menos durante una parte del año el hielo marino.

De hecho, estos pingüinos son socios obligados del hielo del mar, al igual que muchas aves canoras son socios obligados de los bosques. Dado que el hielo es muy sensible a los cambios en la temperatura, estas dos especies son probablemente sensibles al calentamiento global.

El pingüino Adelia es, probablemente único entre los animales habitantes de la Tierra: no sólo sabemos cómo responde a los cambios en su entorno actual,sino que, a diferencia de la mayoría de las otras criaturas,también sabemos cómo ha dado respuesta en el hábitat y los cambios ambientales durante al menos los últimos 35.000 años.

A diferencia del Adelia, por otra parte, se sabe relativamente poco sobre cómo el pingüino emperador responde a los cambios en su entorno, porque 1) la especie se reproduce durante la oscuridad del invierno y es por lo tanto es muy difícil de estudiar, y 2) anidan en el hielo marino que se derrite periódicamente o se rompe y por lo tanto por lo general no dejan rastro de su existencia de año a año, y mucho menos por los millares de años.

Sin embargo, todavía son muy sensibles a los cambios en las condiciones del hielo del mar y nos dan algunas lecciones sobre cómo las especies pueden responder a los cambios en el clima.

El adelia puede decirnos mucho sobre el cambio climático y cómo el cambio climático afecta a los seres vivos de la Tierra, porque 1) se han producido gran cantidad de investigaciones sobre los requerimientos de hábitat actuales de esta especie, con registros de datos completos que se remontan desde hace 50 años; 2) la característica principal de su hábitat (el hielo, la tierra y el mar) es ahora “fácilmente” cuantificado y controlado por satélites de la NASA y otros dispositivos de teledetección; y 3) el medio ambiente antártico seco, frío conserva los huesos de pingüinos Adelia desde antes de la última vez que los glaciares crecieron en la Tierra, es decir, desde antes de la última Edad de Hielo (que se produjo hace 25.000 a 12.000 años).

Al determinar la antigüedad de los huesos sabemos mucho sobre el pasado de esta especie en lo que se refiere a las variaciones en el mar y el hielo terrestre (glaciares).

Con el uso de estas pistas del presente y el pasado tenemos una buena oportunidad de predecir con éxito cómo estos pingüinos van a responder al cambio climático en el futuro.

Los pingüinos, sin embargo, son sensibles a algo más que los aspectos físicos de su entorno. La investigación reciente ha demostrado que son extremadamente sensibles a la disponibilidad de presas también.

Puesto que son diferentes de la mayoría de otras aves marinas que pueden volar, no son capaces de buscar fácilmente áreas cada vez más grandes en busca de comida en caso de ser difícil de encontrar. Se basan en alimentos en cantidades y calidad predecibles, en lugares predecibles.

Por lo tanto, las principales incertidumbres en relación con estas especies y el cambio ambiental son:

1) ¿cómo estos pingüinos responderán al cambio climático debido a la destrucción de su red alimentaria por las pesquerías humanas?un factor que han experimentado muy poco (sólo en los últimos cien años, en comparación con los 2,5 millones de años de su existencia en la Tierra);

y 2) ¿cuáles serán las consecuencias de la alta velocidad del cambio climático actual? que se ha producido sólo unas pocas veces en la historia de la Tierra. La última vez que se produjo un cambio climático rápido fue hace unos 12.000 años, al final de la última Edad de Hielo, cuando las temperaturas de la Tierra se elevaron varios grados en tan sólo una o dos décadas.

Respuesta al cambio climático actual

Aquí se presentan los cambios en el tamaño de las dos colonias más australes de pingüinos en la Antártida (77-78grados latitud sur). Los biólogos de LandCare (Nueva Zelanda) han estado contando a los pingüinos que anidan en estas colonias durante 4 décadas.

Estas colonias se encuentran en la isla de Ross, en el Mar de Ross. Las colonias, especialmente las pequeñas, han estado creciendo,como resultado de los cambios en su medio ambiente.

En primer lugar, el cambio climático global, especialmente el aumento de la fuerza del viento y las temperaturas invernales más cálidas, se ha traducido en hielo marino más delgado.

Al ser capaz de nadar a sus áreas de alimentación, pueden comer su ración de comida mucho más rápido y pueden traer más comida de vuelta con ellos cuando regresan a sus nidos.

Por lo tanto, su éxito reproductivo se ha incrementado y su población dentro de este grupo de colonias ha crecido.

El segundo factor que ha facilitado el crecimiento de las colonias de pingüinos Adelia en el Mar de Ross, y probablemente otras zonas de altas latitudes del Océano Austral, es la extracción por los balleneros de su principal competidor para el alimento, la ballena Minke antártica.

Cuando el número de ballenas aumenta cerca de una colonia de pingüinos, que sucede periódicamente, los pingüinos tienen más dificultades para obtener alimentos.

Es de esperar, sin embargo, ya que ambas especies son habitantes de la bolsa de hielo y han estado juntos durante 3 millones de años. Cuando las ballenas minke son especialmente abundantes, podría ser uno de los factores que limitan el número de pingüinos presentes.

Durante las últimas décadas, y como las condiciones del hielo del mar han hecho la vida más favorable para los pingüinos de Adelia,también lo ha hecho la matanza de ballenas minke por los balleneros japoneses. Esto parece haber contribuido al aumento de pingüinos Adelia en el límite sur de su distribución.

Sin embargo, la tendencia de una colonia de pingüinos Adelia en el extremo norte de la Península Antártica, en el norte (caliente)extremo de donde habita esta especie en la Tierra es la opuesta. La temperatura del aire en esta área se ha estado calentando rápidamente (varios grados en los últimos 50 años).

Debido aque los pingüinos Adelia están especialmente adaptados a las condiciones de frío asociados con el hielo marino y no compiten favorablemente con otros pingüinos que están menos adaptados al frío, su población en general ha ido disminuyendo en ésta y en las colonias cercanas, y cualquier joven elige anidar más al sur, donde se mantiene el hielo marino.

Con el tiempo, las colonias de pingüinos Adelia en esta área van a desaparecer, dejando sólo sus nidos de piedras y cadáveres atrás. Otras especies de pingüinos (como los pingüinos de barbijo), si la pesca no agotan sus presas, pueden moverse y reemplazar a los Adelia.

Si el calentamiento global comienza a influir en los alcances más meridionales del continente antártico, toda la población del mundo de los pingüinos adelia podría estar en riesgo. Además de la pérdida de hielo marino en el extremo norte de la Península Antártica, la atmósfera más cálida incrementa la humedad, lo que a su vez se traduce en mayores depósitos de nieve.

El pingüino Adelia necesita zonas sin nieve para reproducirse, aunque sólo sea para ser capaz de encontrar las piedras para construir sus nidos. La nieve en exceso haría que desaparecieran las áreas de nidificación adecuadas para esta especie.

Además, algunas de las especies presa de los pingüinos en esta área han sido agotadas por la pesca humana. En el resto de la Antártida, donde la extensión del hielo del mar aún no se ha visto afectada negativamente, y donde el aumento de los vientos costeros ha mantenido el acceso a los alimentos, las colonias de pingüinos Adelia se han mantenido en equilibrio con los factores ambientales que afectan a su existencia.

En algunas zonas los glaciares en retroceso y el adelgazamiento del hielo marino han permitido que las poblaciones de pingüinos Adelia aumenten.

La temperatura de la Tierra continúa calentándose y con el tiempo todo el hielo marino de la Antártida se retirará. Como hemos visto, el hielo marino es la base de los factores que determinan la existencia de estas especies.

Los pingüinos Adelia y emperador continuarán viviendo donde existe hielo marino, e incluso colonizarán nuevos lugares a lo largo de la costa, donde se hace más abierto el hielo marino y los glaciares de la tierra retirada.

Eventualmente, sin embargo, estos pingüinos desaparecerán secuencialmente, cada vez más lejos al sur a medida que desaparece el hielo del mar, y su presa desaparecepor la sobrepesca humana.

Al mismo tiempo, el nivel del mar se alzará, el creciente nivel del mar cubrirá la costa baja donde los pingüinos fundan sus colonias. Por supuesto, esto ocurrirá también en las calles de Nueva York, Londres, Amsterdam, Calcuta y muchas otras ciudades quedarán cubiertas también.

Complementando.

Gracias a la información y sugerencia de nuestro amigo conocedor del tema, nombro dos especies que también se hallan en peligro: «Pingüino de barbijo: Pygoscelis antarctica, el de la gaviota cocinera: Larus dominicanus».

Saludos Juan Aguilera (biólogo, revisa la bio de su cuentas en Twitter para tener más idea).

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Un artículo escrito para  natura-medioambiental cortesía de nuestros colegas de biopedia.com, un referente en las ciencias.
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