Impacto del gato doméstico en los ecosistemas

Impacto del gato doméstico en los ecosistemas
Fotografía de un gato doméstico
Impacto del gato doméstico en los ecosistemas.

Los gatos domésticos (Felis catus) poseen una relación comensal con los seres humanos donde quiera que estos últimos están presentes.

Hoy, con el vertiginoso crecimiento de la población humana, que ocupa rápidamente más y más de las áreas remotas del planeta, los gatos se encuentran en todos los continentes y en muchas islas oceánicas, con muy pocos factores ambientales limitantes de su distribución.

Dondequiera que los gatos están presentes, tienen un inmenso impacto en la vida silvestre, pues se aprovechan de los pequeños mamíferos, aves, reptiles y anfibios y amenazan la genética del conjunto de especies salvajes a través de la hibridación.
Los gatos pueden ser agrupados en tres categorías en función de dónde y cómo viven. Las definiciones y categorías utilizadas en la literatura publicada varían ampliamente. Opté por usar las siguientes categorías a lo largo de este informe:

Gatos domésticos - gatos que son propiedad de un individuo o un hogar. Sus propietarios le suministran la mayor parte de sus necesidades.

Gatos callejeros - gatos que se encuentran en y alrededor de las ciudades, pueblos y propiedades rurales. Pueden depender de algunos recursos proporcionados por los seres humanos, pero no son privados.

Gatos salvajes - gatos que viven y se reproducen en la naturaleza y sobreviven de la caza y recolección de residuos. Ninguna de sus necesidades es satisfecha intencionalmente por las personas.


¿Cuántos gatos hay?

La estimación de la cantidad de gatos es una tarea difícil y muchas veces imposible. En la mayoría de los pises los propietarios de gatos no están obligados a conceder licencias o incluso vacunar a su gato, por lo no existen datos oficiales sobre el número de gatos en propiedad.

En Gran Bretaña, los gatos son los carnívoros más abundantes. En 1993, la Liga de Protección de Gato estimó que aproximadamente el 25 por ciento de los hogares británicos poseían al menos un gato y que la población británica de gatos domésticos era de aproximadamente 7,6 millones.

Esta población se previó que aumentase a 8 millones en el 2000. Además, 813.000 gatos se calcularon que vivían en colonias en un estado salvaje o semi-salvaje en las zonas rurales (Harris, 1995). En la actualidad, hay unos 9 millones de gatos en el Reino Unido.

Las estimaciones del número de gatos domésticos en las regiones urbanas y rurales de los Estados Unidos superaban los 30 millones en 1970 (Coleman, 1997), 60 millones en 1990 (Nassar y Mosier, 1991) y estas estimaciones se basan en datos del Censo de EE.UU., e incluyen sólo aquellos gatos que dicen las personas "poseer" como mascotas, no gatos que son semi-salvajes o callejeros, aproximadamente el 30% de los hogares en los EE.UU. tiene gatos.

En las zonas rurales, donde los gatos son criados en libertad, por lo general no se consideran mascotas y aproximadamente el 60% de los hogares tienen gatos.

El estado de Wisconsin por sí solo, con aproximadamente 550.000 hogares rurales, el número de gatos en libertad (no mascotas) por casa puede ser tan alto como de 2 millones (Coleman y Temple, 1993). El total combinado de animales domésticos y gatos criados en libertad en los EE.UU. es, probablemente, de más de 100 millones.

En Canadá, hay cerca de 5 millones de gatos domésticos. En 1995 más de 4.600 gatos callejeros fueron confiscados en Toronto y en 2000, 13.091 gatos fueron incautados, de los cuales 50 % fueron sacrificados. Estos datos nos dan una idea aproximada sobre el número de gatos callejeros en una gran ciudad como Toronto, la tasa de crecimiento de una población de gatos y la eficacia de los programas de erradicación.

En Australia hubo 2,6 millones de gatos domésticos, en 1,8 millones de hogares (26% de las casas en Australia tiene un gato) en 1998 (Estadísticas PETNET, 1998).


Los gatos domésticos como los depredadores

Los gatos fueron domesticados predominantemente para controlar plagas, como ratones, ratas y serpientes. Hace relativamente poco tiempo se les ha criado únicamente por su belleza. Durante el proceso de domesticación había poca presión selectiva sobre su forma ancestral, y por lo tanto existen relativamente pocos cambios morfológicos y de comportamiento en el gato domesticado actual.

Al igual que sus ancestros salvajes, los gatos domésticos se adaptan muy bien a la matanza de pequeños mamíferos y aves. Pueden viajar varios kilómetros por la noche en busca de presas, tienen una excelente visión, oído y sentido del olfato y pueden encontrar a sus presas siguiendo su rastro de olor (Parques y Vida Silvestre, 2002). También son muy buenos escaladores.

Equipados con cuatro conjuntos de garras retráctiles y dientes adaptados para agarrar, desgarrar y pelar, los gatos son cazadores formidables. Dónde se ha documentado, el impacto del gato doméstico en las poblaciones de vida silvestre parece enorme.

Los gatos que van libres tienen un mayor acceso a los animales salvajes y por lo tanto cobran el mayor número de víctimas, pero los gatos domésticos, incluso los urbanos, cobran sus presas cuando se les permite salir afuera.

A diferencia de otros depredadores, el deseo de un gato por cazar no es suprimido por su adecuada alimentación. Incluso cuando son alimentados regularmente por las personas, la motivación de un gato por cazar sigue siendo fuerte, por lo que continuará haciéndolo.


El gato doméstico vs el gato salvaje ancestral y otros depredadores

Por poner un ejemplo, en algunas partes de Wisconsin rural, las densidades gatos libres alcanzan los 114 gatos por la milla cuadrada (2,56 kilometros ²). En estas áreas, los gatos son varias veces más abundantes que los depredadores nativos de mediano tamaño (tales como zorros, mapaches (Procyon lotor), mofetas (Mephitis mephitis)) combinados.

Con abundantes alimentos, las densidades pueden llegar a más de 9 por acre (1 acre es = 4.047m²), y los gatos suelen formar grandes "colonias" de alimentación y reproducción (81 gatos fueron registradas en una sola colonia, y colonias de más de 20 no son infrecuentes).

Los gatos domésticos, que se mueven en las zonas rurales y silvestres compiten con el gato salvaje por la comida y el territorio y ponen en peligro en gran medida las poblaciones de estos últimos.

Impacto de los gatos domésticos sobre la fauna y la elección de su presa

Existen estudios del impacto de los gatos domésticos “como depredadores y la elección de su presa” en numerosos hábitats de todo el mundo.

La elección de presa de los gatos domésticos es similar al de su antepasado salvaje, el gato montés. Las subespecies salvaje africana (Felis silvestris lybica) se alimenta principalmente de ratones (Mus spp.), ratas (Ratus spp.), y jerbos (Gerbillus), así como de la liebre de matorral (Lepus saxatilis), conejos de rock (Pronolagus spp.), insectos, aves y pequeños reptiles.

La subespecie europea (Felis silvestris silvestris) come en su mayoría pequeños roedores, como el ratón de campo (Apodemus Sylvaticus), Topillo (Microtus pinetorum), la rata de agua (Arvicola terrestris) y musaraña (Soricidae), mientras que la subespecie de Escocia (Felis silvestris Grampia) basa su dieta de las especies que están más abandonados en terrenos abiertos, como los conejos (Oryctolagus cuniculus) y la liebre (Lepus europaeus).

Las aves, pequeños mamíferos y reptiles son también una parte de la dieta del gato europeo.

Para saber más acerca de los hábitos de matanza de los gatos en Gran Bretaña, la Sociedad de Mamíferos realizó una encuesta de casi mil gatos durante la primavera y el verano de 1997. Los encuestados eran dueños de gatos.

Cada propietario de un gato que participó completó un formulario con los detalles de su gato, incluyendo su nombre, el color, la edad, el sexo, la cantidad de comida que le da y las especies que mató el gato y trajo a casa entre el 1 de Abril y el 31 de agosto.

La encuesta inicial fue seguida por un cuestionario a los encuestados pidiendo más detalles sobre su gato, donde vive y su entorno en general.

Las preguntas incluyen si los propietarios alimentan aves y/o mamíferos en su jardín, si el gato se mantiene interior por la noche y si lleva un cascabel.

Los resultados mostraron registros de una matanza o captura en 986 gatos, que ascienden a un total de 14.370 de presas.

El análisis de los resultados del estudio de 5 meses indica que algunos gatos traen más de 37 presas cada año.

El total de animales muertos y llevados a casa por 9 millones de gatos que viven en Gran Bretaña es estimado en 275 millones de presas anuales. Aunque este número es sorprendente, sólo asciende al gato promedio, que mata a una presa cada dos semanas.

Sin embargo, estas aproximaciones son probablemente subestimadas, porque los gatos no siempre traen a casa todo el botín que matan. George (1974) sugiere que los gatos traen a casa el 50% de las presas que capturan.

Por otra parte, la encuesta no investigó el comportamiento de los gatos salvajes, que dependen de la depredación para su supervivencia.

La encuesta mostró que los mamíferos componen el 68.6% de las presas, las aves el 23,6%, el 4,1% de anfibios, reptiles 0,9%, pescados 0,2%, 1,2% invertebrados y el resto no identificado. Diferentes estudios en todo el mundo muestran proporciones similares de elección presa.

La depredación por gatos domésticos puede amenazar, incluso, especies muy comunes, como los gorriones (Passer domesticus):

En el pueblo de Bedfordshire Felmersham, en Inglaterra, los gorriones componen el 17% de la ingesta total de los gatos domésticos (Lawton, 1987). En la encuesta antes mencionada 961 de las 3.391 aves cazadas eran gorriones (28,3% de la ingesta aviar o 6,6% del consumo total).

Todos los años, durante la época de reproducción, desde abril hasta agosto, los gatos son responsables de la muerte de 9 millones de gorriones en Gran Bretaña. Esta presión de depredación es significativa pues solamente la depredación de los gatos podría ser responsable de la mayor parte o la totalidad de la productividad anual de gorriones.

En América del Norte, donde no existe el gato salvaje ancestral y el gato doméstico fue sólo introducido durante la época colonial, también destruyen un asombrosamente elevado número de animales al año. Algunas de estas muertes son ratones domésticos, ratas y otras especies consideradas plagas, pero muchos son aves canoras y mamíferos nativos cuyas poblaciones ya están estresadas ​​por otros factores tales como la destrucción del hábitat y la contaminación por plaguicidas.

En Canadá, los 5 millones de gatos domésticos matan unos 140 millones de aves y animales pequeños cada año. Se estima que los gatos estadounidenses matan a más de un millar de millón de pequeños mamíferos y millones de aves cada año (Coleman, 1997).

Para llevarnos una idea, en California, un estudio de dos años (Hawkins, 1998) se llevó a cabo en dos parques con hábitat de pastizales, en el Distrito de Parques Regionales del Este de la Bahía.

Un parque no tenía gatos, y en el otro parque había más de 20 gatos, que eran alimentados diariamente.

Había casi el doble de aves en el parque sin ningún gato que en el parque con gatos, además, existía una diferencia de más del 85 % de los ratones ciervos nativos (Peromyscus maniculatus) y ratones de cosecha (Reinthrodontomys megalotis) entre las dos áreas, comparado con el 79 % de los ratones domésticos (Mus musculus), el cual es una especie considerada como plaga, encontrado en el área con gatos.

Del estudio se concluye que los gatos domésticos, incluso sostenidos por una alimentación suplementaria, reducen la abundancia de roedores nativos y las poblaciones de aves, cambian la composición de las especies de roedores, y pueden facilitar la expansión de las plagas de ratas hacia nuevas áreas.

Según Crooks y Soulé (1999) este nivel de depredación parece ser insostenible.

El tamaño de las poblaciones existentes de algunas aves no superan los 10 individuos, en pequeños fragmentos de tamaño moderado, por lo que incluso un aumento modesto en la presión de depredación, en conjunto con los efectos de la fragmentación, puede conducir rápidamente a que las especies presa nativas enfrenten la extinción.

Hibridación entre los gatos domésticos y los gatos salvajes

La hibridación entre los gatos domésticos y los salvajes es, por mucho, la mayor amenaza para la existencia de los gatos monteses y sus subespecies en todo su rango de distribución (Garman, 2000).

Los gatos monteses se pueden dividir en tres grupos principales: el Grupo Silvestris (Gato montés europeo), el Grupo Lybica (gato salvaje africano) y el Grupo Ornata (Gato montés asiático). El último es considerado como de mayor riesgo (Garman, 2000).

A medida que la población humana aumenta, las personas se mueven a zonas más remotas, llegando más cerca de los últimos refugios de especies en peligro de extinción. Hoy en día, la mayoría de las subespecies de gatos monteses están en relativa proximidad al hábitat humano y por tanto cerca de la población de gatos domésticos. En estas zonas, los gatos salvajes, a menudo, se aparean con los gatos domésticos para crear híbridos fértiles.

Durante un extenso período de tiempo, es posible que ciertas subespecies se crucen a sí mismos hasta la extinción (Garman, 2000). Los gatos domésticos machos son más grandes que los machos salvajes y compiten fácilmente con ellos por las hembras en estro (Mendelssohn, 1987).


Investigaciones recientes muestran que de los gatos monteses escoceses (Felis silvestris Grampia) sólo uno de cada ocho son de raza pura, siendo los restantes híbridos (Garman, 2000). A la luz de esto, el F. silvestris Grampia ha sido clasificado como en peligro por la UICN.


Ahora ¿Qué puede hacerse?


La Sociedad para la Conservación de Mamíferos y Aves de América sugiere una serie de cosas que los propietarios de gatos responsables pueden hacer para minimizar el efecto de su gato sobre los animales salvajes:


1. Mantén a tu gato en el interior durante la noche, o incluso mejor, guárdelo seguro al aire libre y anima a tus vecinos propietarios de gatos a hacer lo mismo.


2. Esteriliza o castra a los gatos de entre 8 semanas y 4 meses de edad.


3. Apoya a las leyes de concesión de licencias de gato.


4. Apoya a la eliminación humana de los gatos callejeros de los barrios y las áreas de vida silvestre.


5. Colócale a tu gato con un collar con ruidoso cascabel.


6. Proporciónale juguetes a tu gato.


7. Alimenta a los pájaros en tu jardín.

Gracias a los colegas de gatospedia.com por enviarnos el presente artículo.

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