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Confirmando origen de los primeros américanos.

Estudio confirma origen de primeros habitantes de América.

Ilustración de Julie McMahon
Estudio confirma origen de primeros habitantes de América.

Un nuevo estudio podría ayudar a resolver un debate de larga data sobre los orígenes de los primeros habitantes de América.

El estudio se basa en la información genética extraída de los dientes de una chica adolescente que cayó en un pozo en Yucatán hace unos 12.000 a 13.000 años.

La evidencia genética aportada por el nuevo estudio apoya la hipótesis de que los primeros habitantes de América llegaron del noreste de Asia y cruzaron un puente de tierra conocido como Beringia.

Cuando los niveles del mar subieron, tras la última edad de hielo, el puente de tierra desapareció.

Los restos de la niña fueron encontrados junto a los de los antiguos animales extintos que también cayeron en la trampa natural.

El equipo de investigadores utilizó datación por radiocarbono, y analizó las firmas químicas en huesos y en cristales en forma de flor que crecieron en los huesos, para determinar hace cuánto tiempo vivió la joven.

Los científicos han debatido durante mucho tiempo sobre los orígenes de los primeros americanos.

La mayoría acepta – y numerosos análisis genéticos apoyan la opinión – que los inmigrantes originales cruzaron un puente de tierra que una vez conectó el noreste de Asia a la actual Alaska.

Sin embargo, los restos más antiguos han desconcertado a los científicos, debido a que los cráneos son más estrechos y tienen otras características sensiblemente diferentes a los de los denominados «nativos americanos».

Algunos investigadores plantean la hipótesis de que esas personas llegaron a América desde lugares tan lejanos como Australia o el sudeste asiático.

La chica que cayó en la sima tenía un cráneo con la forma inusual, pero afortunadamente para los investigadores sus huesos aún mantenían el material genético que pudo ser analizado para determinar su origen.

De forma independiente dos laboratorios de la Universidad Estatal de Washington y de la Universidad de Texas extrajeron y analizaron el ADN mitocondrial de los dientes de la joven.

El material genético de las mitocondrias (estructuras de generación de energía que se encuentran en cada célula) es más abundante que el que se encuentra en el núcleo de las células, y por consiguiente es más fácil de estudiar.

Los investigadores también analizaron el ADN mitocondrial, centrándose en regiones que codifican proteínas específicas.

Esas regiones codificantes mutan más lentamente que las partes no codificantes del genoma, y así, pueden ser marcadores más fiables de la relación genética.

Los dos laboratorios encontraron que la joven pertenecía a un linaje genético que solamente es compartido por los americanos nativos.

«Hemos sido capaces de identificar su linaje genético con alta certeza», dijo el Prof. Ripan Malhi, cuyo laboratorio participó en el análisis genético.

El Prof. Malhi añadió que el linaje genético demuestra que los nativos americanos actuales y los antiguos restos de la chica proceden de la misma población de origen.

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