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América del Sur y África pudieron haber sido muy distintas

América del Sur y África pudieron haber sido muy distintas
Las actuales América del Sur y África pudieron haber sido muy distintas.

Las desintegración del supercontinente Gondwana, hace unos 130 millones de años, podría haber llevado a una forma completamente diferente de África y de América del Sur, con un océano al sur de lo que hoy en día es el desierto del Sahara , por medio de la tectónica de placas y de avanzados modelos informáticos tridimensionales.

Un modelo hipotético de la región circumatlántica actual, si África se hubiera dividido en dos partes a lo largo del sistema de Rift de África Occidental.

En este caso, la parte noroeste de la actual África se habría movido con América del Sur, formando un “océano Atlántico al sur del Sahara”. Gráficos: Sascha Brune / Christian Heine

El estudio pone de relieve la importancia de la orientación de la brecha con respecto a la dirección de la extensión como factor clave de si en el interior del continente se abre una cuenca oceánica o se forma una cuenca abortada de Rifts (áreas donde la presencia de grietas indican que la corteza está sufriendo divergencia y distensiones).

Durante cientos de millones de años, América del Sur, África, Antártida, Australia y la India estuvieron unidas en el supercontinente Gondwana.

Aunque todavía se discuten las causas de la fragmentación de Gondwana, está claro que el supercontinente se dividió primero a lo largo de la costa este de África en una parte occidental y otra oriental, antes de que América del Sur se separara de África.

Los taludes continentales de hoy en día, a lo largo del océano Atlántico Sur y la estructura graben (fosa tectónica) en el subsuelo del sistema de Rift de África occidental, en el continente africano, que se extienden desde el norte de Nigeria hasta Libia, proporcionan información clave sobre los procesos que dieron forma a las actuales África y América del Sur.

Christian Heine (Universidad de Sydney) y Sascha Brune (GFZ) investigaron por qué la parte del Atlántico Sur de este sistema de Rift gigante se convirtió en una cuenca oceánica, mientras que su parte norte a lo largo del Rift de África Occidental, se quedó atascada.

“La extensión a lo largo del Atlántico Sur y los sistemas de Rift de África Occidental estaban a punto de dividir las partes de África y América del Sur de Gondwana Norte-Sur en casi dos mitades iguales, lo que habría generado un Atlántico Sur y un Océano Atlántico al sur del Sahara”, explica el geocientífico Sascha Brune”.

En un giro dramático de tectónica de placas, sin embargo, una brecha que competía a lo largo de los taludes del Atlántico Ecuatorial de hoy en día, resultó más fuerte que la brecha de África Occidental, lo que provocó su extinción y evitó la ruptura del continente africano y la formación de un océano Atlántico sahariano.

“Los modelos informáticos complejos proporcionan una explicación sorprendentemente simple: cuanto mayor es el ángulo entre la tendencia de la brecha y la dirección de la extensión, mayor es la fuerza que se necesita para mantener un sistema de Rift.

La brecha de África Occidental presentaba una orientación casi ortogonal con respecto a la extensión de dirección oeste, por lo que claramente necesitó más fuerza que su oponente del Atlántico Ecuatorial que no fue exitosa.

Artículo científico: Christian Heine, Sascha Brune. Oblique rifting of the Equatorial Atlantic: Why there is no Saharan Atlantic Ocean. Geology (2014),42(3):211, doi : 10.1130/G35082.1

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