El camaleón mas pequeño del mundo

 El camaleón mas pequeño del mundo

El camaleón mas pequeño del mundo .

El mundo animal está lleno de criaturas insólitas que, desde pequeños, nos despiertan curiosidad o miedo.

Una de ellas es, sin lugar a dudas, el camaleón.

Ese extraño reptil con cresta que caza moscas con la lengua, con ojos saltones que se mueven en todas direcciones y, encima, que puede cambiar el color de su piel a su antojo.

El descubrimiento de los camaleones mas pequeños se realizó en 2012.

Se encontraron en un pequeño islote del archipiélago Nosy Hara en Madagascar.



Los animales no superan los tres centímetros de longitud en ninguno de los casos.

Los científicos descubrieron cuatro nuevas especies de Brookesia micra, que son muy similares entre sí.

En las fotografías se puede observar el diminuto tamaño de estos animales que se pueden subir en una cerilla sin problemas.

 El camaleón mas pequeño del mundo

Cuatro nuevas especies, endémicas en un islote de Nosy Hara, amenazadas dado su reducidísimo hábitat natural y por la práctica de talas ilegales en la región donde fueron encontrados.

Muchos camaleones tienen la notable capacidad de exhibir cambios de color complejos y rápidos durante las interacciones sociales. Una colaboración de científicos dentro de las Secciones de Biología y Física de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Ginebra (UNIGE), en Suiza, han descubierto los mecanismos que regulan la capacidad de muchos camaleones para camuflarse.

En un estudio publicado en Nature Communications, el equipo dirigido por los profesores Michel Milinkovitch y Dirk van der Marel demuestra que los cambios se producen a través de la puesta a punto activa de un entramado de nanocristales presentes en una capa superficial de células dérmicas llamados iridóforos.

Los investigadores también revelan la existencia de una población más profunda de iridóforos con cristales más grandes y menos ordenados que reflejan la luz infrarroja.

La organización de los iridóforos en dos capas superpuestas constituyen y permite a los camaleones cambiar rápidamente entre un camuflaje eficiente y una exhibición espectacular, proporcionando una protección térmica pasiva.

Los camaleones machos son populares por su capacidad de cambiar los adornos de colores en función de su comportamiento. Aunque se conocen los mecanismos responsables de una transformación hacia una piel más oscura, se han mantenido sin descubrir los que regulan la transición de un color vivo a otra tonalidad viva.

Algunas especies, como el camaleón pantera, son capaces de llevar a cabo un cambio en tan sólo uno o dos minutos para cortejar a una hembra o un enfrentarse a un macho de la competencia.

Además de los pigmentos marrones, rojos y amarillos, los camaleones y otros reptiles exhiben los llamados colores estructurales. "Estos colores se generan sin pigmentos, a través de un fenómeno físico de interferencia óptica. Son el resultado de interacciones entre ciertas longitudes de onda y estructuras nanoscópicas, como pequeños cristales presentes en la piel de los reptiles", explica Michel Milinkovitch, profesor del

Departamento de Genética y Evolución de UNIGE. Estos nanocristales están dispuestos en capas que se alternan con el citoplasma, dentro de las células llamadas iridóforos.

La estructura permite una reflexión selectiva de ciertas longitudes de onda, lo que contribuye a los colores vivos de numerosos reptiles.

Para determinar cómo se lleva a cabo la transición de un color llamativo a otro en el camaleón pantera, los investigadores de dos laboratorios en UNIGE trabajaron mano a mano, combinando su experiencia tanto en la física cuántica como en la rama de la biología evolutiva.


¿Cómo cambian de color los camaleones?

Por sus características, este animal ha estado rodeado de mitos desde la antigüedad. Uno de ellos, que llega hasta hoy, es el que se refiere a su mimetismo, la capacidad de cambiar de color para camuflarse. Veamos qué hay de cierto en él.


El cambio de color, para ligar o dar miedo

Utilizando el camaleón pantera, originario de Madagascar, observaron que los cambios de color se producían fundamentalmente cuando establecían relaciones sociales o cuando se sometían a estrés.

Por ejemplo, cuando se un macho se encontraba a una hembra receptiva, las franjas verdes de su piel se volvían rápidamente amarillas o naranjas, mientras que el azul se convertía en rojo.
Por tanto, debemos desechar aquí el primer mito.

Los camaleones no se camuflan; el cambio de color les sirve para comunicarse entre ellos en una pelea o durante la reproducción y es una respuesta a situaciones estresantes. 

Por tanto, si vemos un camaleón mimetizado con su ambiente será producto de alguna trampa, de la casualidad o de nuestra imaginación, que busca siempre las explicaciones más singulares.


La piel del camaleón, una red de cristales fotónicos

También se decía que la interacción entre distintos pigmentos de la piel del camaleón era la explicación a este fenómeno. 

Sin embargo, el paulatino cambio de color, así como la velocidad a la que este se producía dio a entender al grupo de fisiólogos que dicha explicación, aunque era la más intuitiva, no era la más acertada. 

Por ello, descubrieron que la piel del camaleón estaba formada por una serie de células que actuaban como cristales fotónicos. 

Los cristales fotónicos tienen la particularidad de que forman una estructura que, por las distancias que existen entre ellos, reflejan longitudes de onda concretas y, por tanto, colores concretos. Este tipo de cristal está presente, por ejemplo, en el ópalo.

Así, en la piel del camaleón aparecen un gran número de células iridóforas que tienen en su interior cristales de guanina de aproximadamente 0,1 milímetros.

Estirando o relajando la piel, la distancia y disposición de los cristales cambia y, por la física que subyace en la reflexión de la luz, cambia el color que éstos reflejan. 

Esto se consigue cuando la distancia entre los cristales es similar a la longitud de onda de la luz visible, lo que hace que se reflejen intensificadas ciertas longitudes de ondas, es decir, ciertos colores.

Cuando un camaleón está relajado, la red de cristales de guanina está compactada y refleja el color azul. Cuando, por ejemplo, quiere atraer a una hembra, estira su piel y aumenta la distancia entre estos cristales, lo que produce que reflejen luz de color rojo.

Además, por debajo de esta capa de cristales fotónicos existe otra más desorganizada y espaciada. La distancia entre los cristales de guanina es, en esta zona, de entre 700 y 1400 nanómetros, medida similar a la longitud de onda de la radiación infrarroja.

Esto quiere decir que esta capa refleja eficazmente la luz solar, lo que hace que los camaleones puedan soportar la fuerte radiación a la que se ven sometidos en sus hábitats, normalmente secos o desérticos.

Recuerdo que, hace años, podían verse camaleones en las costas de Huelva de manera más o menos frecuente. 

Sin embargo, los atropellos y la gran masificación de esta zona ha hecho que prácticamente desaparezcan, siendo imposible disfrutar ya de esta singular especie. 

En la Península aún habitan algunas zonas de Cádiz, Granada y Almería.

Espero que allí sepan protegerlos y que niños y mayores puedan seguir contemplándolos durante muchos años; también espero que el cambio de color de su piel no pierda ni un poco de magia al ser explicado científicamente. 

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