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Los bebés sí están dotados de conciencia

Los bebés sí están dotados de conciencia
Crédito de la imagen: Clare Bloomfield (freedigitalphotos.net)
Los bebés sí están dotados de conciencia.

Siempre se ha considerado que los bebes tienen habilidades limitadas y que su comportamiento es principalmente automático, de tipo reflejo, que no se acompaña de una experiencia subjetiva consciente.

Sin embargo, investigadores del Laboratorio de Ciencias Cognitivas y Psicolingüísticas de CNRS, en colaboración con investigadores de NeuroSpin (Inserm/CEA), ahora muestran que al menos desde los cinco meses de edad, los niños tienen una forma de conciencia similar a la de los adultos.

Según el hallazgo del estudio, al menos desde los cinco meses de edad, los bebés tienen una forma de conciencia similar a la de los adultos.

¿Cómo se puede determinar si los bebés son conscientes de su entorno, a pesar de que aún no saben hablar y no pueden comunicar sus propios pensamientos?

Para resolver este complejo problema, los investigadores usaron un enfoque alternativo para determinar si los marcadores neuronales de la conciencia, que se observan en los adultos, también podrían estar presentes en los bebés.

En efecto, en los adultos, la investigación reciente muestra que el cerebro responde a la percepción de un evento externo en dos etapas.

Durante los primeros 200 a 300 milisegundos, el procesamiento perceptivo es completamente inconsciente y está acompañado por una actividad neuronal que aumenta de forma lineal, es decir, con una amplitud que crece de manera constante en función del tiempo durante el que se presentan los objetos percibidos.

A continuación, una segunda etapa (después de 300 ms), se caracteriza por una respuesta no lineal, que corresponde al umbral de la conciencia.

Solamente una duración de la presentación lo suficientemente larga da lugar a una respuesta tardía para alcanzar ese umbral, que va acompañado de una percepción consciente. Esa respuesta tardía y no lineal del cerebro se considera como un marcador neuronal de la conciencia.

En este estudio, la presencia de este marcador de la conciencia se puso a prueba en 80 niños de 5, 12 y 15 meses de edad. Para ello, se les invitó a ver caras que se presentaron durante tiempos de menor o mayor duración (y por tanto menores o mayores a los del umbral de percepción), mientras tanto, las respuestas eléctricas cerebrales fueron registradas por electroencefalografía.

Para todos los grupos de edad, los investigadores observaron la misma respuesta lenta y no lineal que en los adultos, lo que confirma la presencia de esta “firma neural de la conciencia” en los bebés.

Sin embargo, mientras que esta respuesta se registra aproximadamente en 300 ms en los adultos, en los bebés ocurre más tarde, y toma al menos un segundo en los niños más pequeños.

Estos resultados indican que los mecanismos del cerebro subyacentes de la conciencia perceptiva ya están presentes desde temprano en recién nacidos, pero aún son relativamente lentos y se someten a una aceleración gradual con el desarrollo.

Estos resultados se publican en la edición de Science de 19 de abril 2013.

Crédito: CNRS
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