¿Tiene atmósfera La Luna?

¿Tiene atmósfera La Luna?¿Cuántas veces has oído decir que la Luna no tiene atmósfera?

Eso es lo que nos dice la sabiduría popular, pero al igual que el descubrimiento de agua en nuestro satélite cambio nuestra mentalidad

Estudios recientes confirman que la Luna tiene de hecho una consistente atmósfera compuesta por algunos gases inusuales, incluyendo sodio y potasio, compuestos que no encontramos en la atmósfera de otros mundos rocosos, como Marte, Venos o incluso nuestra propia Tierra.

Ciertamente es una cantidad infinitesimal de aire si la comparamos con nuestra atmósfera, en nuestro mundo y a nivel del mar podemos encontrar 10.000.000.000.000.000.000 moléculas por centímetro cubico.

Nuestra diosa Selene tan solo posee 1 millón de moléculas en el mismo volumen de espacio, de hecho, la densidad de la atmósfera en la superficie de la luna es comparable a la densidad del borde exterior de la atmósfera terrestre, donde se sitúa la Estación Espacial Internacional.

Pero, ¿de qué está compuesta la atmósfera de la luna? Un instrumento que fue llevado hasta su superficie por la misión del Apolo XVII, Lunar Atmospheric

Composition Experiment (LACE) en detecto detectó un número de pequeñas cantidades de átomos y moléculas entre los que se incluyen helio, argón, neón y posiblemente, amoníaco, metano y dióxido de carbono.

A partir de estos datos, los investigadores utilizaron los diferentes telescopios espaciales tratando de bloquear la luz reflejada por la superficie de la Luna para lograr descubrir otros compuestos en la atmósfera lunar, lo que permitió revelar la existencia de átomos de sodio y de potasio en esta liviana atmósfera.

Sin embargo, esto no es más que una lista parcial de la posible composición de la atmósfera lunar, muchos otros compuestos podrían estar a la espera de ser descubiertos.

En la actualidad pensamos que existen varias fuentes que permiten la presencia de estos gases, incluyendo los fotones de alta energía y las partículas de viento solar que golpean los átomos de la superficie lunar.

Así como las reacciones químicas del viento solar y el material lunar superficie, la evaporación del material de superficie, el material liberado por los impactos de cometas y meteoroides, y la desgasificación del interior de la Luna.

¿Cuál de estos procesos son los que más gases liberan en la Luna? Todavía no lo sabemos.

Con el descubrimiento de grandes depósitos de hielo en los polos lunares gracias a las misiones Lunar CRater Observation and Sensing Satellite (LCROSS) y Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), y el descubrimiento de una dispersión fina de moléculas de agua en el suelo lunar por el observatorio de rayos-X Chandra, se habría otra posibilidad fascinante que ha captado el interés de los investigadores.

La atmósfera de la luna puede jugar un papel clave en el potencial ciclo de agua lunar, facilitando el transporte de moléculas de agua polares hasta zonas de menor latitud.

La luna no sólo sería más húmeda de lo que pensábamos hace décadas, también podría ser mucho más dinámica.

Una de las diferencias críticas que diferencian la Tierra de la Luna es como se mueven las moléculas atmosféricas.

Aquí en la densa atmósfera de la superficie de la Tierra, el movimiento de las moléculas está dominado por las colisiones entre las moléculas que la compone, pero la atmósfera lunar es tan delgada y hay tan pocos átomos y moléculas que estas raramente chocarían, de esta forma, estas moléculas circularían libremente gracias a la energía proporcionada por los diferentes procesos que las crearon y por la débil atracción gravitacional de la Luna.

El nombre técnico para este tipo tenue atmósfera libre de colisiones es “superficie límite exosferica” y puede ser el tipo de atmósfera más común no solo de nuestro sistema solar, sino de todo el Universo.

Además de la Luna, Mercurio, los asteroides más grandes, varias de las lunas de los planetas gigantes, e incluso algunos de los objetos del remoto cinturón de Kuiper situado más allá de la órbita de Neptuno, podrían poseer estas exosferas.

Pero pese a que este tipo de medio ambiente podría ser el más común del cosmos, sabemos muy poco de cómo se forman y de su composición, aunque tener uno de ellos junto a nuestro lado nos brinda una excelente oportunidad para mejorar nuestra comprensión.

¿Existen minerales alienígenas en la Luna?

Un nuevo trabajo publicado en Nature Geoscience abre nuevos interrogantes sobre el pasado del satélite natural de la Tierra. Según este estudio, minerales alienígenas podrían formar parte de los cráteres de la superficie lunar.

La existencia de minerales alienígenas en la Luna era una posibilidad hasta ahora descartada por los investigadores.

Y es que nuestro satélite particular está lleno de montañas, cráteres y otras formaciones que hacen que el paisaje lunar sea una superficie realmente interesante para su estudio.

Si queremos ahondar un poco más en la historia de la Luna, necesitamos conocer cómo se formaron dichos cráteres.

Con este objetivo, desde hace años los investigadores tratan de trazar el origen de los más de cinco mil cráteres existentes sobre la superficie lunar.
 
Lo que sabíamos hasta ahora es que los cráteres de la Luna se habían formado como consecuencia del choque de asteroides hace millones de años.

En el centro de estos cráteres se suelen encontrar dos tipos de minerales, conocidos como olivina y espinela, que por contra, raramente están presentes en el resto de la superficie de la Luna. ¿De dónde procedían? ¿Son minerales alienígenas?

En el pasado, los científicos pensaban que tras el impacto de asteroides contra la Luna, el material de estos se había evaporado, pero que la velocidad del choque podría haber sido suficiente para provocar la expulsión de materiales del subsuelo lunar, descartando por tanto la hipótesis de que sobre la Luna quedaran minerales alienígenas.

Sin embargo, una investigación realizada por un equipo de científicos de China y Estados Unidos, y publicada en Nature Geoscience, parece contradecir estas teorías.

La realización de simulaciones virtuales sobre los choques de rocas gigantes contra la Luna han permitido confirmar que los impactos de asteroides contra la superficie lunar que se hubieran producido a una velocidad de 12 kilómetros por segundo no podrían haber sido capaces de provocar la expulsión de materiales del subsuelo lunar, como la olivina o la espinela.

Esta nueva investigación apunta que los materiales presentes en los cráteres de la superficie lunar podrían ser minerales alienígenas. Jay Melosh, coautor del estudio e investigador de la Purdue University en Indiana, confirma que sus resultados no hacen sino mostrar que la formación de cráteres pequeños, como Copérnico, no tenían el tamaño adecuado como para que el impacto preliminar a su formación fuera suficiente para expulsar minerales del interior de la Luna.

Melosh también advierte a los investigadores que el resultado publicado en Nature Geoscience establece límites sobre el estudio del interior de la Luna.

 Si los materiales que se encuentran en el centro de los cráteres son minerales alienígenas, su estudio no podría extrapolarse a la composición del subsuelo lunar, como se hacía hasta ahora.

Este trabajo abre por tanto nuevos interrogantes sobre la formación y composición de los cráteres de la superficie de la Luna.

Conocer el pasado de nuestro satélite natural sigue siendo todo un reto fascinante para los científicos, y este estudio aporta cuestiones novedosas que nos ayudarán a saber más acerca de la historia lunar.

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