Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo (B. F)

7 descubrimientos al azar que cambiaron la historia

7 descubrimientos al azar que cambiaron la historia
La casualidad forma parte de muchos de los descubrimientos que se realizan a diario en la ciencia.

Algunas de estas invenciones han tenido evidentes aplicaciones prácticas en la sociedad.

"¡Eureka!" es la famosa expresión atribuida a Arquímedes, tras descubrir en Siracusa que la corona del Rey no estaba hecha completamente de oro puro.

Este tipo de resultados fortuitos forman parte de lo que se conoce como serendipia, término no aceptado por la Real Academia Española, que designa a los "hallazgos obtenidos al azar cuando se estaba buscando una cosa distinta".

Estas invenciones forman parte del día a día de la ciencia.

 Sin embargo, lo que diferencia a un genio del común de los mortales (como se suele decir), es la habilidad para darse cuenta del hecho azaroso y aprovecharlo para estudiar e inventar cosas nuevas.

Hoy os presentamos una lista de descubrimientos al azar, inventos que nacieron de la casualidad, y que han cambiado buena parte de nuestra forma de vida como sociedad.

Gracias a sus descubridores, que fueron conscientes de lo fortuito de su invento, y supieron desarrollarlo, contamos con varias aplicaciones en diversas áreas, como la medicina o la tecnología:

1-El antibiótico descubierto gracias a un descuido

Cuentan que Alexander Fleming, científico escocés que trabajaba en el ámbito de la microbiología en el Hospital St. Mary de Londres, era un hombre un tanto despistado. Su laboratorio estaba realmente desordenado, dicen que incluso fumaba trabajando, algo hoy impensable en cualquier centro de investigación.

Fleming observó que en unas placas donde había cultivado una bacteria llamada Staphylococcus aureus, había crecido de repente un hongo contaminando su trabajo.

En lugar de enfadarse, Fleming observó que alrededor de donde estaba localizado el hongo, no existía cultivo bacteriano.

Parecía como si "algo" producido por el hongo inhibiera el crecimiento de la bacteria. Efectivamente ese "algo" se comprobaría más tarde que era la penicilina, uno de los antibióticos más utilizados para tratar las enfermedades infecciosas.

Posteriormente, gracias a los trabajos de otros investigadores como Florey y Chain, se pudo aislar la penicilina y purificarla para su producción masiva. Pero sin duda, este antibiótico forma parte de esos descubrimientos al azar que mejoraron la medicina.

2-Nuestros imprescindibles post-it

La historia de los conocidos Post-it también forma parte de esta lista de descubrimientos al azar. El investigador Spencer Silver, que trabajaba en la compañía 3M, trataba de mejorar los adhesivos de acrilato.

Lo que descubrió en realidad fue un adhesivo que "se formaba a sí mismo en pequeñas esferas y no conseguía pegarse con mucha fuerza". ¿Pero para qué podría servir?

Art Fry, otro de los investigadores de 3M, resolvió esta cuestión gracias a una frustración personal.

Cansado de que el papel separador de las páginas se le cayera constantemente, pensó que el adhesivo de Silver podría utilizarse para construir notas adhesivas. Una historia cuanto menos curiosa, que une el azar con una aplicación práctica muy utilizada en nuestro día a día.

3-La pastilla azul para tratar la angina de pecho

La investigación de medicamentos está caracterizada por ser a veces de lo más fortuita y sorprendente. Como ocurrió con la penicilina, la historia del sildenafilo (más conocido como Viagra) es cuanto menos particular.

En 1985, la compañía farmacéutica Pfizer trabajaba en un fármaco para tratar la angina de pecho y la hipertensión.

Cuando comenzaron los ensayos clínicos, vieron que el sildenafilo no cumplía las expectativas esperadas. Sin embargo, al aumentar la dosis al máximo, vieron que existían varios efectos secundarios (dolor de cabeza, indigestión, problemas visuales, dolores musculares y...curiosamente, un cambio en la función eréctil).

Los investigadores en Pfizer comprobaron que el nuevo fármaco podría ser utilizado en pacientes con impotencia. El resto de la Historia es conocido por todos: ventas millonarias de la famosa pastilla azul y un tremendo éxito comercial importantísimo para esta compañía.

4-Del caucho quemado a una gran empresa de neumáticos

Conocemos como vulcanización al proceso mediante el cual se calienta caucho crudo en presencia de azufre, con el objetivo de endurecerlo y volverlo resistente al frío. Este proceso de fabricación fue descubierto por accidente por Charles Goodyear en 1839.

Cuatro años más tarde patentaría su invención, y en 1853, en un libro autobiográfico, contaría su experiencia.

 Curiosamente, la famosa compañía de neumáticos Goodyear no fue fundada por el descubridor de la vulcanización del caucho, sino por Frank Seiberling, quien utilizó esa denominación de la empresa como homenaje al inventor por casualidad de uno de los productos más usados hoy en día.

5-LSD: Todo empezó en un parto

Albert Hoffman era un químico que a finales de los años treinta trabajaba tratando de purificar los compuestos producidos por el cornezuelo de centeno, para así utilizarlo y evitar las hemorragias que se producen tras el parto.

De este modo consiguió aislar la dietilamida del ácido lisérgico, y trabajando con este nuevo compuesto en su laboratorio, lo ingirió por accidente, al caerse una gota en sus dedos.

Contaba Hoffman en una entrevista que "estaba en el laboratorio y comenzó a sentirse extrañamente mareado, vio cómo los colores cambiaban, su humor también, tenía la impresión de que hasta su personalidad había variado".

En otras palabras, el químico realizó "el primer viaje" sin quererlo, antes de el LSD fuera la conocida droga psicodélica famosa en los sesenta y setenta.

6-Los rayos desconocidos

Esta invención fue merecedora del Premio Nobel de Física en 1901. Wilhelm Conrad Röntgen trabajaba en unos experimentos con los rayos catódicos y gracias al azar, observó cómo una lámina de cartón (impregnada en cianuro de Pt-Ba) mostraba fluorescencia.

Röntgen lo difundió entre la comunidad científica y hasta hubo quien le tachó de mentiroso.

Sin embargo, una publicación en el British Medical Journal, donde adjuntó una de las primeras radiografías en la que se veía un brazo fracturado, sirvió para que se creyera su descubrimiento y su potencial uso diagnóstico.

Como curiosidad, el científico llamó a su descubrimiento "rayos X" porque no sabía muy bien su origen.

7-Grafeno: el material que vino del celo

El descubrimiento del que se conoce como material del futuro es cuanto menos curioso. En 2004, el físico Andre Geim trabajaba en la Universidad de Manchester, buscando una nueva línea de trabajo para un alumno de doctorado.

Como otro de sus estudiantes trabajaba en grafito, y para hacerlo se necesitan superficies que estén lo más limpias y pulidas posibles, utilizaban un sistema bastante rudimentario para conseguirlo.

¿Cómo se obtienen estas superficies limpias y pulidas?

 El método empleado es bastante arcaico, ya que pegan un trozo de cinta adhesiva sobre la superficie, y tiran con fuerza. Así consiguen arrancar las capas más superficiales, y posteriormente analizaban el grafito que quedaba.

Las cintas de celo utilizadas anteriormente se desechaban sin más. Sin embargo, a Geim se le ocurrió investigar qué era lo que quedaba en el celo, y lo que ocurrió fue increíble. En las cintas que antes se tiraban, quedaban monocapas cristalinas de grafito, en otras palabras, grafeno.

Las propiedades de este material están provocando una auténtica revolución tecnológica en nuestros días. Este último invento de la lista de descubrimientos por azar es de tal importancia que fue el motivo por el que Geim y su estudiante recibieron el Nobel de Física en 2010.

Existen muchos más descubrimientos al azar aparte de los que hemos contado hoy. Inventos como el velcro o el teflón, productos utilizados en medicina como los primeros anticoagulantes y otro tipo de aplicaciones forman parte de ese conjunto de hallazgos fortuitos que cambiaron la historia.

Sin duda, hechos que ocurrieron por casualidad, pero cuya aplicación práctica no hubiera sido posible sin la causalidad y el trabajo constante de sus inventores. Porque como decía Louis Pasteur, "la suerte solo favorece a las mentes preparadas".

6 inventos que estaban llamados a cambiar la historia (y como que al final no cambiaron nada)

 1-Segway

A finales de 2004 la prensa mundial estaba en vilo esperando la presentación de un vehículo que “iba a revolucionar el modo en que nos movemos por las ciudades”.

Segway

El “revolucionario vehículo” no era más que un aparatoso patinete con el nombre de Segway que, una década después, solo utilizan los empleados de los aeropuertos, guardias de seguridad y turistas en las aceras de algunas ciudades.

La mercadotecnia nos sigue prometiendo un futuro  en el que no tendremos que andar y disfrutaremos sumergiéndonos en envolventes mundos virtuales. Solo que eso nunca sucedió y estos avances que prometían cambiar el mundo se quedaron en… carne de cañón para artículos como este.

Segway¿Qué era? Un patín motorizado que incluía sensores para evitar colisiones. Pensado para circular cómodamente por la ciudad, tuvo sus cinco minutos de popularidad a mediados de la década pasada. Incluso llegó a pensarse en su uso para la policía (hay cuerpos que lo usan, de hecho).

Lo que se dijo en su día: “El Segway, un patinete que intuye el camino y según su creador, borrará los carros del paisaje urbano” (ABC, 01/12/04)

Lo que ha pasado: Su creador, el señor Dean Kamen, no tuvo en cuenta factores como el precio, el tamaño del cacharro y la vergüenza: hoy en día solo se ven en uso en aeropuertos o en visitas turísticas.

Bonus: La semana pasada, Jon Doerr, uno de los inversores que ayudaron a lanzar Segway y que en 2004 anunció a la prensa que sería la empresa que más rapidamente llegaría a facturar 1.000 millones de dólares en la historia, matizó sus palabras.

Doerr declaró en una entrevista con Pando Daily que esa afirmación se produjo tras estar a punto de firmar un acuerdo con el servicio de correos de Estados Unidos para equipar al 20% de sus carteros con una segway y que al final no se llevó acabo. “La próxima vez, mejor no hablar hasta tener las cosas firmadas”, dijo el financiero.


2-Second Life

¿Qué era? ¿Y tú, aún no tienes tu avatar en Second Life? Te estás perdiendo un mundo fascinante, en el que caminas con tu avatar por un metaverso e interactúas con otros avatares e incluso, con suerte, puedes tragarte un mitin de Gaspar Llamazares.

Durante meses, la prensa le dedicó portadas. Las marcas crearon edificios y espacios en su interior, algunos gobiernos abrieron embajadas y emprendedores avispados ganaron mucho dinero comprando y vendiendo trozos de tierra en el universo virtual.
 
Lo que se dijo en su día: “La creciente adopción de la banda ancha y los procesadores potentes hacen posible crear un mundo 3D virtual similar al metaverso de la novela Snow Crash”, explicaba Wired en su Guía a Second Life en 2006.

Lo que ha pasado: Ancho de banda a patadas, pero lo que se estila en 2013 es Twitter, con sus escasísimos 140 caracteres. ¿Quién quiere un avatar de torpes movimientos pudiendo disparar #hastags a discreción? Second Life sigue funcionando con alrededor de 600.000 usuarios activos, según el bloguero experto en la plataforma Wagner James Au, muy lejos de sus pretensiones iniciales.


3-La televisión interactiva

¿Qué era? Una nueva manera de interactuar con la TV y que respondiera a nuestras solicitudes de información.

Podríamos incluir en esta categoría servicios como el Teletexto, y también, inventos como el Telepick, que prometía tener mil y una aplicaciones: concursar desde casa, imprimir recetas…

Lo que se dijo en su día: “Vive la televisión interactiva con Telepick. Usted podrá comunicarse con el televisor e intervenir en lo que ocurre en la pantalla”.

Lo que ha pasado: El invento no cuajó ni aquí ni en ningún país del mundo. Lo más parecido a la TV interactiva llegó con los SMS que enviaba el respetable para insultar a los invitados de Crónicas Marcianas.


4-Masajes electrónicos

¿Qué eran? Unos aparatos que estimulaban músculos enviando descargas eléctricas de bajo voltaje, en teoría, para rehabilitar el músculo.

Lo que se dijo en su día: “Los estimuladores electrónicos de músculos son una gran manera de promover la curación, de tonificar y fortalecer tus músculos” (Amy Nutt, eZines ).

Lo que ha pasado: Muchos siguen dudando de los beneficios reales de este procedimiento, así que nunca ha terminado de ser un tratamiento habitual.

Los equipos caseros acabaron en la tele tienda como métodos milagrosos para adelgazar.


5-El cine en 3D

¿Qué era?: Aunque en los 50 y 70 hubo sendas modas del cine 3D, allá por 2009 se perfeccionó el 3D digital, mucho más nítido e inmersivo que el clásico sistema anaglífico. El éxito de Avatar y el entusiasmo de algunos medios y profesionales hacían presagiar que el cine de la próxima década se vería en 3D o no se vería.

Lo que se dijo en su día: “Creo que en cuestión de 5 años tendremos casi exclusivamente cines en 3D”, James Cameron al Sydney Morning Herald, en 2010.

Lo que ha pasado: El público no está dispuesto a pagar el coste extra que conlleva este tipo de producciones con tantos títulos mediocres adaptados a esta tecnología. Las escasas ventas de televisiones en 3D sugieren que esta tecnología no será habitual en nuestros salones durante los próximos años.

6-El hovercraft

¿Qué era? Un vehículo anfibio, capaz de surcar los mares a gran velocidad sobre un enorme colchón de aire y un potente ventilador.

Lo que se dijo en su día: Estaba llamado a ser el transporte marítimo del futuro. En las enciclopedias infantiles de los 60, el hovercraft unía las orillas de los mares a velocidad supersónica.

Lo que ha pasado: La edad de oro del hovercraft fueron los años 60, antes del estallido de la crisis energética de 1973 que supuso una losa para estos vehículos, que alcanzaban una gran velocidad pero a un precio excesivo para llenar sus sedientos depósitos de prohibitiva gasolina.

Actualmente se siguen utilizando para misiones de rescate y misiones militares. El Hovercraft Museum en el condado de Hampshire (Reino Unido) cuenta con una colección de más de un centenar de estos barcos.

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