¿Marte podría ser habitable hoy en día?

Marte podría ser habitable hoy en día
“Algo” fluye en cráter Newton en Marte. NASA/JPL-Caltech.
Qué maraña de historias de agua y hielo en Marte.

Hay probablemente algo bajo tierra. Definitivamente hay algo en el polo norte.

Y estamos bastante seguros de que hay agua que fluyó en el pasado antiguo.

Pero ¿qué pasa con el agua superficial de hoy, ahora mismo, a la vista de nuestras muchas cámaras que orbitan el planeta rojo?

Si bien Marte fue probablemente un lugar más acogedor en su pasado más húmedo y cálido, el Planeta Rojo aún podría ser capaz de sustentar vida microbiana hoy en día, dicen algunos investigadores.

Las investigaciones en curso de los lugares parecidos a Marte como la Antártida y el desierto de Atacama en Chile demuestran que los microbios pueden sobrevivir en los ambientes extremadamente fríos y secos, destacaron varios investigadores en la conferencia “The Present-Day Habitability of Mars” (“La Habitabilidad Actual de Marte”) realizada en la Universidad de California Los Ángeles.

Y no todos los lugares de la superficie del Planeta Rojo pueden ser áridas en la actualidad: al menos no todo el tiempo.

La evidencia se basa en que el agua líquida puede fluir según la estación en algunos sitios de Marte, proporcionando potencialmente un refugio para la vida como la conocemos.

“Sin duda no podemos descartar la posibilidad de que es habitable hoy en día”, dijo Alfred McEwen de la Universidad de Arizona, investigador principal de la cámara HiRise a bordo de la nave Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.


¿Agua superficial en Marte?

McEwen habló de algunas observaciones interesantes de HiRise, que sugieren que el agua salada puede fluir por las empinadas laderas marcianas durante la primavera y el verano local.

Hasta la fecha, se ha identificado 16 de estos sitios, la mayoría en las laderas del enorme cañón Valles Marineris, dijo McEwen. Los rastros parecen repetirse por temporadas cuando los fluidos descienden a lo largo de caminos trazados por el clima.

Aunque las salmueras pueden originarse bajo tierra, señaló Edwin Kite de Caltech, existe una creciente sospecha de que un proceso conocido como licuefacción –en que la humedad presente en la atmósfera es concentrada o reunida por los compuestos del suelo, permitiendo que se convierta en líquido- puede ser el responsable.

Los astrobiólogos están interesados en aprender más acerca de estas salmueras, ya que no se sabe mucho de ellas en este momento.

“El agua salada en Marte puede o no ser habitable para los microbios, sean de la Tierra o de Marte”, dijo McEwen.

Microbios resistentes

La vida marciana puede ser capaz de sobrevivir incluso en lugares donde el agua no se filtre y fluya, enfatizaron algunos científicos.

Por ejemplo, los microbios en la Tierra sobreviven en el desierto de Atacama y en los valles de la Antártida, ambos extremadamente fríos y áridos, dijo Chris McKay del Centro de Investigación Ames de la NASA en Moffett Field, California.

Algunos sitios de la Antártida también reciben altas dosis de radiación ultravioleta según la temporada gracias a un agujero en la capa de ozono que tiende a manifestarse desde agosto a noviembre.

Esto proporciona otro paralelo con Marte, cuya fina atmósfera y la falta de un campo magnético protector hacen que el planeta sea bombardeado por más radiación que la Tierra.

En los áridos valles de la Antártida, dijo McKay, los organismos viven dentro de las rocas, a una profundidad suficiente para protegerse de la radiación UV, pero lo bastante cerca de la superficie para recibir los beneficios de la fotosíntesis.

Algo similar podría estar ocurriendo en Marte en la actualidad, si la vida alguna vez evolucionó allí.

McKay también habló de la licuefacción, que en Atacama permite que las sales recolecten suficiente agua para permitir la existencia de vida.

McKay dio algunos consejos al rover Curiosity de la NASA, que aterrizó en agosto de 2012 en Marte para determinar si el planeta pudo alguna vez haber albergado vida microbiana: “¡Está atento a la sal junto al camino!”.
Una posible fuente de energía

Algunos presentadores dedicaron tiempo a hablar acerca del perclorato, una sustancia química compuesta por cloro que la sonda Phoenix de la NASA detectó cerca del polo norte marciano en 2008.

McKay y otros investigadores piensan que el perclorato puede ser la razón por la que los aterrizadores Viking de la NASA no detectaron ningún compuesto orgánico –los bloques fundamentales para la vida como la conocemos formados por carbono- en el Planeta Rojo en la década de 1970.

Las sondas Viking vaporizaron suelo marciano y buscaron cualquier compuesto orgánico que se evaporara.

No encontraron nada además de unos pocos compuestos de cloro que fueron atribuidos a una contaminación.

Pero después del hallazgo de perclorato de Phoenix, McKay y algunos otros investigadores llevaron a cabo un experimento.

Añadieron perclorato a polvo del desierto de Chile conocido por contener compuestos orgánicos. Calentaron el suelo y encontraron los mismos compuestos de cloro que Viking, sugiriendo que pudo haber compuestos orgánicos presentes en las muestras de las Viking, pero fueron descompuestos por la combinación de calor y perclorato.

Si bien la historia subyacente es interesante por derecho propio, el perclorato también es relevante para la posible habitabilidad del Marte actual.

“El perclorato resulta ser una poderosa fuente de energía quimioautotrófica”, dijo Carol Stoker, también del centro Ames, señalando que el compuesto podría potencialmente sustentar microbios en la oscura subsuperficie marciana, donde la fotosíntesis no es una opción.

Y algunos microbios de la Tierra usan el perclorato como alimento, por lo que esto podría ocurrir también en Marte, han señalado los científicos.

Uno de los puntos calientes del debate son los flujos llamados de “líneas de pendiente recurrente” (RSL, sus siglas en inglés), que son los característicos que aparecen en temperaturas más cálidas. Estos parecen implicar que algún tipo de agua salobre fluye. Un equipo hace poco comprobó 13 de estos sitios.

Si bien no se encontró ninguna evidencia de agua o sal en los espectros, encontraron más minerales de hierro en las “pistas RSL” en comparación con aquellas que no lo son. Entonces, ¿qué está pasando?

“Todavía no tenemos una prueba irrefutable de la existencia de agua en las RSL, aunque no estamos seguros de cómo este proceso se llevaría a cabo sin agua”, declaró Lujendra Ojha, un estudiante graduado en el Instituto de Tecnología de Georgia en Atlanta que dirigió dos informes sobre estas características. Las fotos fueron tomadas con el instrumento High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE) del Mars Reconnaissance Orbiter  de la NASA, que está dirigido por la Universidad de Arizona.

Es posible que los granos estén siendo ordenados por tamaño (simplificándolo, acercando el polvo fino lejano y dejando los granos más grandes detrás), lo que podría suceder ya sea con agua o sin ella.

O, el agua podría estar presente pero no de una forma inmediatamente obvia si la zona se tornó más oscura debido a la humedad, o los minerales se oxidaron.

El agua podría pasar “desapercibida” en estas observaciones, ya que se llevaron a cabo por la tarde (lo que significa que podrían perderse el rocío de la mañana), o porque los flujos oscuros son más pequeños que el tamaño de la muestra de la imagen.

Aunque los investigadores todavía no están seguros , el equipo dice que todavía creen que es agua salada de algún tipo que está fluyendo a pesar de las temperaturas muy frías en Marte.

“El flujo de agua, incluso el agua salobre y en cualquier lugar en Marte sería un descubrimiento importante, afectando a nuestra comprensión del cambio climático actual en Marte y posiblemente indicando potenciales hábitats para la vida cerca de la superficie de un Marte moderno”, dijo Richard Zurek, del proyecto científico MRO que se encuentra en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en California.

Un artículo relacionado también encontró que los sitios de RSL son raros en Marte, apareciendo en sólo 13 de 200 sitios encontrados con pendientes similares, latitudes y otras características.


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Fuente: Universe Today
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