Los perros se hicieron amigos del hombre escarbando en su basura

Los perros
Los perros tienen ahora una excusa para justificar porque esperan bajo la mesa durante la cena o porque buscan en nuestra basura tan afanosamente... la domesticación.

Los investigadores coinciden en que todos los perros, de los beagles a collies, son los descendientes más pequeños, más sociables y menos agresivo de los lobos.

Pero ni el tiempo ni el lugar de la primera domesticación es conocido: los fósiles de los primeros perros los colocan en cualquier lugar hace 33,000 años en Siberia o hace 11,000 años en Israel, mientras que estudios de ADN de perros modernos muestran la domesticación ocurrida por lo menos hace 10.000 años, en el Sudeste de Asia o el Oriente Medio y la actual China

Parece ser que los perros fueron domesticados más de una vez y que incluso después de la domesticación, de vez en cuando se cruzaron con lobos salvajes.  

Según Nature revela que los perros poseen genes para digerir los almidones, una diferencia de sus primos carnívoros -los lobos-.

Otros, sugieren que algunos fósiles de 33.000 años de edad de estos animales encontrados en Siberia indican que ya entonces se había logrado domesticar a los lobos.

Es posible que los entierros humanos de Israel de hace 11.000 años en los que se encontraron perros dentro de las tumbas puedan ser el indicio más antiguo de esa larga amistad entre el perro y el hombre.
Parece que lo único realmente claro sobre cómo y dónde se domesticaron a los primeros perros es que no resulta fácil de determinar.

Pese a ser aparentemente menos útiles que una oveja o una vaca, compiten por la distinción de primera especie animal domesticada y aunque han servido para cazar o tirar de trineos, en buena medida lograron su puesto en la civilización al ganarse la amistad de las personas.

Según investigadores del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Leipzig, esta capacidad se debe a que parecen ser más hábiles que casi todos los animales a la hora de interpretar los gestos y el comportamiento social de los humanos, incluidos los primates no humanos.

Los resultados apoyan la idea de que los perros fueron domesticados por su persistencia en torno a los asentamientos humanos. "Si bien es posible que los seres humanos pudieron haber salido a tomar cachorros de lobo y domesticarlos, pudo haber sido más atractivo para los perros empezar a comer de los montones de chatarra que la agricultura moderna comenzó a producir", reitera Kerstin Lindblad-Toh, genetista de la Universidad de Uppsala en Suecia, quien dirigió el estudio.

Averiguar cómo entraron los perros en nuestra sociedad es una tarea que se ha mostrado difícil para la ciencia y ha generado intensas discusiones. Ahora, un equipo internacional de investigadores dirigido desde la universidad sueca de Uppsala ha realizado un estudio en el que creen haber encontrado pruebas sobre cómo se produjo el primer acercamiento entre perros (entonces aún lobos) y humanos.

Según ellos, comenzaron a acercarse a las poblaciones humanas para escarbar en las basuras en busca de comida con la que completar su dieta.

No hay necesidad de retroceder en el tiempo para descubrir el apetito por carbohídratos en su mascota favorita: los perros parecen haber evolucionado para digerir los almidones.

Esta hipótesis la han planteado los investigadores después de analizar secuencias completas de los genomas de 60 perros domésticos de 14 razas con 12 lobos de distintas partes del mundo.

A partir de este trabajo identificaron 36 regiones de su genoma relacionadas con el desarrollo del cerebro y el metabolismo del almidón, una molécula que le sirve de reserva alimenticia a las plantas y que, a través del arroz, el trigo o la patata, proporciona más del 70% de las calorías que los humanos consumimos en el mundo.

El análisis sugiere que, por un lado, la diferenciación incluyó unos cambios de comportamiento en los que se favoreció la selección de rasgos como una menor agresividad y menos miedo a las personas, y por otro, el incremento en la expresión de una enzima que facilita la digestión del almidón y con él los cereales que podían producir las primeras sociedades agrarias.

Este planteamiento no descarta que antes del desarrollo de la agricultura, los nómadas no capturasen lobeznos para educarlos como guardianes o cazadores.

Sin embargo, sugiere que, en los orígenes de la revolución agraria, la aparición de restos de alimentos ricos en almidón en las inmediaciones de los poblados humanos atrajeron a los lobos convirtiendo estos espacios en lugar de encuentro entre los humanos y los lobos más sociables y que este acercamiento favoreció la domesticación.

Erik Axelsson, investigador de la Universidad de Uppsala y líder del estudio, aclara que no cree que hubiese mucha comida disponible en aquellas basuras neolíticas. “Creo que algunos lobos eran buenos complementando su dieta normal con los restos de estas basuras. Quizá esta capacidad fue muy importante para estos lobos e hizo que tuviesen éxito”, explica Axelsson.

Además, “para poder acceder a ese alimento que era importante para ellos, los lobos tenían que ser tolerantes al estrés (no salir corriendo cuando los humanos se acercasen)”, añade. De esta manera, poco a poco, los lobos perdieron tamaño cerebral y redujeron el de sus dientes, mientras mejoraban su capacidad social y se empezaban a ganar el apelativo de mejor amigo del hombre.

Creciendo juntos

Lindblad-Toh y su equipo catalogaron cambios genéticos implicados en la domesticación mediante la búsqueda de las diferencias entre los genomas de 12 lobos y 60 perros de 14 razas diferentes. Su búsqueda identificó 36 regiones del genoma que establece diferencias entre perros y lobos -pero no son responsables de la variación entre razas de perros-.

Diecinueve de esas regiones contenían genes con un papel en el desarrollo del cerebro o de sus funciones.

Estos genes, añade Lindblad-Toh, pueden explicar por qué los perros son mucho más amigable que los lobos. Sorprendentemente, el equipo también encontró diez genes que ayudan a los perros de digerir almidones y descomponer las grasas. Trabajo de laboratorio sugiere que los cambios en tres de esos genes hacen mejor a los perros que los lobos en la transformación de almidones en azúcares y descomponerlos luego para absorber azúcares.

La mayoría de los seres humanos han evolucionado para digerir los almidones con mayor facilidad. Lindblad-Toh sugiere que el aumento de la agricultura, hace unos 10,000 años en Oriente Medio, dio lugar a las adaptaciones en ambas especies. "Este es un signo notable de la evolución paralela", considera ella. "Realmente muestra cómo los perros y los humanos han evolucionado juntos para poder comer almidón".

Cena con amigos

Sin embargo, Greger Larson, un arqueólogo evolutivo de la Universidad de Durham, Reino Unido, alberga serias dudas de que los genes implicados en la digestión de los almidones jueguen un papel en la domesticación, señalando que los primeros fósiles de perros son anteriores al comienzo de la agricultura. Su equipo planea analizar el ADN preservado en fósiles de perros, para descubrir que las variaciones genéticas implicadas en la domesticación surgieron por primera vez.

Robert Wayne, especialista en genética de la Universidad de California, Los Angeles, que también estudia los genomas de perros antiguos, explica que el metabolismo del almidón podría haber sido una adaptación importante para los perros.

Sin embargo, considera que tales rasgos probablemente se desarrollaron después de los cambios de comportamiento que surgieron cuando los seres humanos tuvieron perros, cuando la mayoría de nuestros antepasados ​​todavía cazaban animales de gran tamaño.

Sin embargo, el estudio se suma a la evidencia de que los perros no comen la misma comida que los lobos, dice Wayne, quien señala que el alimento de perro es rica en carbohídratos y baja en proteínas en comparación con la carne normal.

"Todos los días recibo un correo electrónico de un dueño de perro que pregunta, si debe alimentar a su perro como un lobo", dice Wayne "Creo que este documento responde a esa pregunta: no.".

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