Popeye ,del hierro y las espinacas

Popeye ... hierro y espinacas

Lo que mas hierro contenía en las espinacas de Popeye, era la lata.

Puede que tu madre, como la mía, te dijera en su día aquello de “come espinacas, que tienen mucho hierro y te pondrás fuerte como Popeye”.

El vigoréxico marinero llegó con varias décadas de retraso a España y bastante debilitado respecto a su gran momento, la década de los 30 y los 40, cuando Popeye era tan popular entre los niños norteamericanos como puede ser hoy la Esponja Bob y Patricio.

La “poción mágica” de Popeye eran las espinacas, concretamente espinacas enlatadas, que el marinero deglutía con fruición antes de zurrar a Brutus.

El creador de Popeye, Elzie Segar, creía –erróneamente- que las espinacas contenían mucho hierro, pero no es así: mejor hubiera hecho el marinero en comerse un buen plato de lentejas, una mariscada o, a la desesperada, masticar la lata que contenía las espinacas.

El error procede de un cálculo realizado en 1870 por el doctor alemán Von Wolf que, mientras analizaba una hoja de espinaca, iba dictando a su ayudante los registros vitamínicos de la planta.

El dato curioso sobre este error fue que cuando Erich von Wolf investigaba la cantidad de hierro en la espinaca y en los vegetales verdes.

Popeye ...del hierro y las espinacas

Al escribir sus descubrimientos en un cuaderno, este científico cometió un error, y dio a las espinaca 10 veces más del hierro que realmente tenía: 

En lugar de escribir que el alimento tenía 3,5 miligramos de hierro por cada 100 gramos de espinaca, von Wolf olvidó la coma, quedando de esta manera registrado que el contenido de hierro era de 35 miligramos.

Este pequeño error llego a hacer pensar que la espinaca tenía una cantidad de hierro excepcional y que por lo tanto era muy buena para fortalecer el cuerpo. 

Aquel dato equivocado fue dado por bueno y repetido en otros libros de referencia hasta quedar legitimado en las tiras cómicas de Popeye (¿cómo iba a mentir un “dibujito”?).

Se cree que gracias al personaje Popeye se aumentó el consumo de espinacas en los Estados Unidos hasta en un tercio más de lo que habitualmente se consumía.

La popularidad de Popeye en el período de entreguerras hizo que las ventas de espinacas aumentaran un 33% y que la ciudad Alma, en Arkansas, se convirtiera en “la capital mundial de la espinaca”, entendiendo “mundial” en el sentido norteamericano: de México para arriba y de Canadá hacia abajo.

En los albores de la II Guerra Mundial, las autoridades sanitarias empezaron a detectar un inusual incremento de las anemias ferropénicas entre los niños: cuantas más espinacas comían los miembros de la “generación Popeye” más déficit de hierro tenían en la sangre.

Si bien el error de von Worf fue corregido en 1937 cuando alguien comprobó su cálculos y no sería hasta 1981 cuando el British Medical Journal publicó un artículo en el que desmentía el mito de la espinaca, aún hoy en día se sigue reconociendo erróneamente de que es uno de los vegetales con un mayor contenido en hierro, diez años -y varios miles de latas de espinacas- después del nacimiento de Popeye.

Lo dicho hasta aquí no significa que debamos dejar de comer espinacas (frescas y de temporada, por favor; nunca en lata) sino que no podemos confiar en esta verdura como fuente primordial de hierro. El cuerpo humano sólo puede extraer una cuarta parte del hierro, ya de por sí escaso, contenido en la espinaca.

Según los cálculos de los nutricionistas, para obtener la cantidad recomendada de hierro diaria necesitaríamos ingerir un mínimo de 2,5 kilos de espinacas en el caso de los hombres y 3,8 kilos en las mujeres.

Lo que si que es cierto sobre las espinacas es que siguen siendo un alimento de características interesantes como es que contiene vitamina A, C y E, además de estar compuesta en un 93% de agua, por lo que aporta una gran cantidad de nutrientes y muy pocas calorías. 

También se la atribuyen algunas propiedades como que son anticancerígenas, cardiosaludables y antianémicas.

Lecciones que podemos extraer del “affaire Popeye”: 1. Los dibujos animados no son necesariamente la fuente más fiable de información científica y 2. Una coma mal puesta puede llevar a un churumbel a un mal coma.

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