Herramientas humanas con un millón de años de antiguedad

Herramientas humanas ... un millón de años de antiguedad?
El hombre usaba herramientas de piedra un millón de años antes de lo que se pensaba.

Hasta el momento, las herramientas más antiguas que se conocían databan de hace aproximadamente 2,5 millones de años, por lo que la capacidad de fabricar herramientas se había atribuido desde siempre al Homo habilis.

Así se desprende del hallazgo de unas marcas en huesos fosilizados hallados al este de Etiopía, que fueron hechas con piedras.

Los fósiles ha servido para demostrar, según publican sus descubridores en 'Nature' esta semana, que los congéneres de la famosa "Lucy", es decir, los 'Australopithecus afarensis' utilizaban, hace 3,4 millones de años, piedras afiladas para sacar la carne de los huesos.

Las muescas revelan que también los machacaban para llegar al tuétano, que tiene un alto valor nutritivo.

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El descubrimiento atrasa casi un millón de años esta capacidad de los antepasados de nuestra especie; hasta ahora, las herramientas más antiguas aparecidas databan de hace 2,6 ó 2,5 millones de años, como recuerdan en sus trabajo Shannon McPherron, del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva de Alemania y el etíope Zeresenay Alemseged, de la Academia de Ciencias de California.

Estos utensilios se atribuyen al 'Homo habilis', cuya capacidad craneal era ya un 40% mayor que la de un 'Australopithecus', en los que no es superior a la de un chimpancé.

Por entonces, en aquella zona habitaban los 'Australopithecus afarensis' como Lucy, cuyo esqueleto, casi completo, se conoce desde 1974. "Cuando nos imaginamos a 'Lucy' recorriendo el paisaje del este de África para buscar comida, ahora la vemos por primera vez con una herramienta de piedra en la mano, en busca de carne", ha señalado McPherron.

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Para su colega Alemseged, "el descubrimiento adelanta mucho el momento hasta ahora conocido a partir del cual nuestros antepasados cambiaron por completo las reglas de juego" porque el uso de estos utensilios de piedra modificó la forma en la que explotaban el territorio y podían consumir nuevos alimentos.

Pequeñas brújulas

Los investigadores Gary Scott y Luis Gilbert han utilizado para realizar esta nueva datación una técnica que se llama magnetostratigrafía en la que los finos elementos minerales que contienen las piezas analizadas, en este caso las hachas de piedra, se convierten en una especie de brújulas.

El campo magnético de la Tierra ha variado a lo largo de la historia del planeta.

El polo magnético no siempre ha estado donde está ahora, en el norte, y los científicos saben en qué momentos de la historia se han producido estos cambios de polaridad.

Basta entonces saber hacia donde sitúan el "norte" los pequeños elementos magnéticos que contienen las piezas analizadas para saber su antigüedad.

En el caso de los yacimientos de La Solana y Cueva Negra, las hachas son anteriores a la última inversión de la polaridad del campo magnético de al Tierra, que se remonta a hace 780.000 años

El lugar, el yacimiento Dikika, está a unos 200 metros del lugar en el que hace una década se descubrió a la conocida como la 'hija de Lucy', el esqueleto de esta misma especie de una niña de unos tres años, datada hace 3,3 millones de años.

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Son varios los enigmas que se abren con el hallazgo.

Hasta ahora la utilización de herramientas de piedra con filo y el consumo de carne de grandes animales se consideraban propios del género humano.

Además, se ha relacionado siempre este consumo de carne con el aumento del tamaño del cerebro, algo que, según parece, tardó un millón de años en producirse.

Lo que se preguntan ahora los científicos es si además de para utilizarlas los Australopithecus tenían también capacidad para fabricar estas herramientas.

En los alrededores del yacimiento Dikika, donde se ha realizado el hallazgo, no hay piedras apropiadas para fabricar esas herramientas, por las que seguramente fueron traídas desde algún otro lugar a varios kilómetros de distancia.

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