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Los insectos son necesarios: incluso los indeseables

Los insectos son necesarios: incluso los indeseables
Todos los insectos son necesarios: incluso los " indeseables "

La evidencia de la evolución: un estudio de cinco años ha mostrado que, al poco tiempo de la eliminación de los insectos del ambiente, las plantas rápidamente pueden perder rasgos importantes por medio de la evolución.

A primera vista, a muchas personas probablemente les encantaría deshacerse de los insectos, como los molestos mosquitos, las hormigas y las cucarachas.

Sin embargo, un nuevo estudio indica que la eliminación de los insectos podría provocar algunas consecuencias ecológicas no deseadas, como la pérdida rápida de rasgos deseables en las plantas, incluyendo su buen gusto y alto rendimiento.



En concreto, el estudio publicado hoy en la revista Science y financiado por la National Science Foundation mostró que las primorosas vespertinas, cultivadas en parcelas tratadas con insecticida, por medio de la evolución perdieron rápidamente las características defensivas que que las ayudan a protegerse de las polillas .

Las características de protección que perdieron incluyeron la producción de sustancias químicas destinadas a disuadir a los insectos, así como el florecimiento posterior que distanciaba temporalmente a las primaveras de larvas que se alimentan con plantas.

Estos resultados indican que cuando las plantas ya no necesitan sus defensas contra los insectos, pierden esas defensas.

Lo que es más, lo hicieron rápidamente – en tan sólo tres o cuatro generaciones.

Anurag Agrawal, quien encabezó el estudio y es profesor de ecología y biología evolutiva en la Universidad de Cornell, explicó:

 “Hemos demostrado que cuando se sacan las polillas del medio ambiente, ciertas variedades de primaveras vespertinas se volvieron particularmente exitosas.

Estas variedades exitosas tienen genes que producen menos defensas contra las polillas.”

En ausencia de los insectos, las primaveras vespertinas aparentemente dejaron de invertir energía en sus defensas contra los insectos, por lo que estas defensas desaparecieron a través de la selección natural.

Agrawal añadió que estaba “muy sorprendido” por la rapidez con que se produjo este proceso, y que tales sorpresas, “nos dicen algo acerca de la velocidad y la complejidad potencial de la evolución.

Además, los experimentos como los nuestros que siguen el cambio evolutivo en tiempo real proporcionan evidencia definitiva acerca de la evolución.”

Agrawal cree que los resultados del estudio son aplicables a muchos otras interacciones de plantas y animales más allá de las primaveras vespertinas y las polillas.

Y esta es la razón: El consumo omnipresente de las plantas por los insectos representa una de las interacciones de las especies dominantes en la Tierra.

Dado que las relaciones entre insectos y plantas son tan importantes, se cree que muchos rasgos de las plantas evolucionaron originalmente sólo como defensa contra los insectos.

Algunas de estas defensas de las plantas contra los insectos, tales como el sabor amargo de algunas frutas, son deseables.

“Una de las cosas que los agricultores están tratando de hacer es criar cultivos agrícolas para ser más resistentes a las plagas”, dijo Agrawal. 

“Nuestro estudio indica que las diferentes ventajas y desventajas genéticas pueden hacer que sea difícil o imposible mantener ciertos rasgos deseados en las plantas que se crían para la resistencia a las plagas.”

Las ideas de Agrawal acerca de las plagas que atacan a estas plantas y acerca de los compuestos químicos producidos por las plantas, pueden ser útiles para las industrias farmacéutica y herbaria.

Agrawal agregó que la mayoría de los experimentos anteriores, en tiempo real sobre la evolución, se han llevado a cabo con bacterias en tubos de ensayo en los laboratorios.

“Una de las cosas que nos entusiasma es que hemos sido capaces de repetir ese tipo de experimento en la naturaleza.

Usted puede esperar ver mucho más de este tipo de cosas en el futuro.

Vamos a mantener nuestro experimento funcionando como un laboratorio vivo a largo plazo.”

Fuente: National Science Foundation
Foto de portada: Fotopedia (Thomas Shahan)
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