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¿Porque vuelan las aves?

¿PORQUÉ VUELAN LOS PÁJAROS?
Al reconstruir el cerebro de los pájaros extintos, los investigadores podrían arrojar luz sobre como las aves evolucionaron en criaturas de vuelo.

La abrumadora evidencia sugiere que las aves evolucionaron de los dinosaurios hace unos 150 millones de años, pero una de las piezas que faltaban en el rompecabezas de la evolución es cómo estas aves comenzaron a volar en la atmósfera.

Los científicos en Escocia se centran en los cambios en el tamaño de una parte de la parte posterior del cerebro.

Esta parte del cerebelo, conocido como el flóculo, es responsable de integrar las señales visuales y el equilibrio durante el vuelo, permitiendo a las aves juzgar la posición de otros objetos en pleno vuelo.

“Creemos que podemos descubrir cómo el flóculo ha evolucionado para tratar con diferentes habilidades de vuelo, que nos da nueva información acerca de como las aves evolucionaron por primera vez y adquirieron el poder de volar”, dijo el líder del proyecto Stig Walsh, curador de la paleobiología de vertebrados en Museos Nacionales de Escocia.

En colaboración con la Universidad de Abertay Dundee, los investigadores están en etapa de exploración de fósiles de especies por lo menos una media docena de extinción y los cráneos de aproximadamente 100 aves modernas en detalle inusual.

“A diferencia de los escáneres médicos, que tienen una serie de imágenes al cortar a través de un objeto que puede ser de hasta 1,5 milímetros de distancia, el escáner en 3-D en la Universidad de Abertay puede tener una precisión de hasta 6 micras”, dijo Walsh. (El ancho de una hebra de cabello es de aproximadamente 100 micrones).

Cuando se trata de los pájaros modernos, “estamos especialmente interesados ??en las especies que están estrechamente relacionados, donde hay ejemplos de volar y volar, como los cormoranes, palomas, pericos y patos”, dijo Walsh a LiveScience.

Esto podría revelar si el flóculo se hace más pequeño con la pérdida del vuelo.

Además, los investigadores están estudiando a las aves que son aviadores particularmente rápidos, como el halcón peregrino, los que tienen talentos acrobáticos, como los vencejos y golondrinas de casa, las que pueden flotar a través de vuelo con motor, como el martín pescador, y aves que pueden volar hacia atrás, tales como colibríes.

¿PORQUÉ VUELAN LOS PÁJAROS? FLos análisis de pájaros extintos por parte de los investigadores incluyen las especies desaparecidas recientemente, como el dodo , que se extinguió en el siglo 17, así como los fósiles de tres especies del Eoceno inferior de aproximadamente 55 millones de años, un ave marina que empezo a volar a partir del período Cretácico alrededor de 100 millones de años, y el ave más antigua conocida de vuelo, el Archaeopteryx.

Los fósiles prehistóricos, que conservan su forma original, son extraordinariamente raros, ya que la mayoría de los fósiles de aves son arrasadas por la tierra bajo la que están enterrados.

Los investigadores están buscando una relación entre un flóculo grande y una mayor capacidad para procesar las señales visuales y el equilibrio durante el vuelo. Si la relación es probada, podría marcar un gran paso adelante en la comprensión de evolución de las aves, e incluso podría ayudar a resolver la controversia sobre si algún antiguo de aves como los fósiles eran realmente de dinosaurios o simplemente aves que han perdido el poder de volar.

“Con el debate sobre estos animales, este sería un hallazgo excelente, aunque estoy seguro que el debate no termina ahí”, dijo Walsh.

El primer análisis químico completo de las plumas del Archaeopteryx, un famoso fósil que vincula a los dinosaurios y las aves, revela que las plumas de esta ave temprana no eran todas negras como se había creído, sino que eran de color claro, con un borde oscuro.

Los hallazgos provienen de experimentos con rayos X de un equipo de científicos de la Universidad de Manchester, en colaboración con colegas del Departamento de Energía de EE.UU. Los científicos encontraron las huellas químicas del “dinosaurio-ave” original, y trazas de pigmentos del plumaje, en el fósil de 150 millones de años.

Sólo se han encontrado 11 especímenes de Archaeopteryx, y el primero consistió en una sola pluma. Hasta hace unos años, los investigadores pensaban que los huesos y los tejidos originales del animal habrían sido totalmente reemplazados con minerales durante la fosilización, sin dejar rastros químicos, pero dos métodos desarrollados recientemente han aportado más información sobre el Archaeopteryx y su plumaje.

El primer descubrimiento es de los melanosomas – estructuras microscópicas de “pintura biológica” – en las que el pigmento alguna vez se hizo, pero que todavía son visibles en algunas plumas fósiles.

El segundo, es un método desarrollado para escanear rápidamente los fósiles completos y analizar su composición química con rayos X.

En los últimos tres años, el equipo utilizó este método para descubrir los rastros químicos encerrados en los huesos y plumas del Archaeopteryx, y en la roca circundante, así como pigmentos de las plumas fósiles de dos ejemplares de otras especies de aves tempranas.

Esto permitió que el equipo, por primera vez, recreara el patrón de plumaje de un ave extinguida.

En el último estudio, el equipo escaneó todo el fósil de la primera pluma de Archaeopteryx con rayos X SSRL. Encontraron trazas de metales que han demostrado estar asociados con el pigmento y los compuestos orgánicos de azufre que sólo podrían proceder de plumas originales del dinosaurio-ave.

Los patrones del plumaje ayudarán a los científicos a examinar su posible papel en el cortejo, la reproducción y la evolución de las aves, y posiblemente, arrojarán nueva luz sobre su salud, sus hábitos y su entorno alimentario.

La migración más larga de un ave

La golondrina ártica emigra 34.000km cada año.

Las golondrinas reciben este nombre por su cola en forma de horquilla y sus largas alas puntiagudas. Puede medir unos 19 cm y poseen unas alas que lo adaptan perféctamente para realizar vuelos a una considerable velocidad y de largo recorrido. 

Su color natural es el negro sobre la cabeza, punta de las alas y cola y blanco por el resto del cuerpo.

Hacen su nido de hierba y barro sobre paredes y postes de madera, en los cuales pone sus huevos, que llegan a ser de 14,8 mm de largo. Mientra la hembra permanece, el macho sale en busca del alimento para sus crías. Cuando éstas han credio lo suficiente, la hembra las enseña a volar.

De pico corto, se alimenta de pequeños peces que los caza lanzándose en picado hacia ellos, insectos y gusanos. Y las golondrinas árticas son el ave que más kilómetros hace en cada migración: 34.000 km, o lo que es lo mismo, desde el Polo Norte hasta el Polo Sud.
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Fuentes: University of Manchester
FOTO: Stephen Czerkas LIVESCIENCE
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