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¿Y las bacterias tienen patas?

¿Y las bacterias tienen patas?
¿Las bacterias tienen patas?

Fue la pregunta que hizo Gerard Wong, profesor de bioingeniería de la Universidad de California en Los Ángeles, cuando sus alumnos le dijeron que estaban viendo un comportamiento extraño en las películas de microbios.

“Me dijeron: ‘Usted sabe, nos dimos cuenta de que algunas de las bacterias – de hecho, muchas de ellas – parecían como un caballito y se pusieron de pie”, recordó.

“Y yo dije, ‘¿De qué estás hablando?’”

Pero en un sentido, es verdad: Las películas muestran que la bacteria Pseudomonas aeruginosa se mueve a una posición vertical y muestran comportanmientos leglike conocido como Tipo IV pili cuando vagan alrededor de una superficie.



Wong y sus colegas describen el fenómeno en la edición de esta semana de la revista Ciencia.

Se podría pensar que si las bacterias podían caminar, alguien lo habría notado hace mucho tiempo. Y bien podría haber sido observado.

Pero en lo que Wong sabe, la investigación del equipo de su informe es el primer conjunto sistemático de las observaciones de la conducta.

Dijo que una vez que se supo sobre el fenómeno pili – por ejemplo, en una sesión de la Sociedad Física Americana en marzo – empezó a escuchar los comentarios que otros investigadores estaban viendo el caminar también.

Y luego vinieron los chistes sobre la evolución. “En cierto modo, es algo así como ‘erectus bacterias’”, dijo Wong. ¿Qué será lo próximo? pulgares oponibles?

Lo curioso es que el equipo de Wong no se inició en busca de bacterias con piernas.

En su lugar, se desarrolla un algoritmo de procesamiento de imagen para ordenar a través de masas de películas de microbios, sólo para comprobar los efectos de las modificaciones genéticas que estaban haciendo.

Las Pseudomonas aeruginosa es un patógeno que juega un papel en la fibrosis quística, y -si algún giro genética los hace menos capaces de hacer sus negocios sucios – que parece implicar la formación de biopelículas de constricción en los pulmones – podría sugerir nuevos medicamentos para combatir la enfermedad.

Cerca de 30.000 estadounidenses tienen fibrosis quística, y la esperanza de vida media para las personas con la enfermedad genética es de unos 38 años.

La enfermedad no es causada por bacterias, sino que sale de los pulmones más vulnerables a la infección por los insectos, tales como Pseudomonas aeruginosa.

“Una vez que forman biopelículas, se vuelven muy resistentes a los antibióticos”, dijo Wong. “En algún momento no hay absolutamente nada que puedas hacer.”

Para el movimiento direccional, las bacterias generalmente favorecen el “rastreo” en posición horizontal, como se muestra en este esquema.

Además de informar sobre el comportamiento de caminar, Wong y sus colegas dicen que hay un vínculo entre la destreza de los pili de tipo IV de una bacteria y la capacidad para formar biopelículas.

Las bacterias pueden utilizar los pili ya sea para caminar (en posición vertical) o rastrear (en posición horizontal).

Caminar parece ser bueno para vagar alrededor de una superficie – tal vez en busca de comida, o para conectar con otras bacterias para formar una biopelícula.

El Rastreo parece ser la mejor para pasar directamente de un área a otra.

A Wong y otros investigadores les encantaría encontrar una forma de interrumpir el proceso de formación de biofilm. Entender el comportamiento de las bacterias a pie podría conducir a nuevos tratamientos, no sólo para la fibrosis quística, pero para otros males asociados a biofilms.

“Los fracasos de los implantes, la placa dental … esos son todos los biofilms”, dijo Wong. “Ser capaz de controlar los biofilms podría ser muy importante.”

Así que en cierto sentido, la investigación de Wong se dirige a cortar las piernas de las bacterias dañinas, mientras que dejar que los microbios benignos puedan dedicarse a sus actividades.

Ese objetivo puede ser un gran salto para la medicina, pero no hay un beneficio a cada paso científico pequeño de aquí para allá – como averiguar cómo las bacterias van de aquí para allá.

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