Sal gema ...minerales usados por el hombre

Sal gema ... minerales usados por el hombre
Con el término de sal gema se designa un producto natural del cual se puede obtener la sal común o sal de cocina, sustancia indispensable en la alimentación del hombre y de los animales.

Constituida por cloruro de sodio, las sal, que también se puede obtener muy pura en las salinas, ha representado desde los tiempos antiguos un producto muy importante usado para conservar alimentos (salazones), como producto muy apreciado en los intercambios, e incluso como moneda.

Los romanos la establecieron como objeto de monopolio por parte del estado y sus soldados cobraban determinada cantidad de sal, de lo que procede el término “salario”.

La sal era también empleada como símbolo de sabiduría en ritos religiosos; sin embargo, también simbolizaba la esterilidad y por ese motivo se rociaban las ruinas de las ciudades conquistadas, por entender que así se hacía estéril e infecunda la tierra.
La halita o sal gema pertenece a la clase de los halogenuros y está formada por un compuesto, el cloruro de sodio, muy abundante en la naturaleza ya que es la principal sustancia disuelta en las aguas de todos los mares y lagos salados.

Esta sustancia forma la sal común de cocina, a veces denominada sal marina debido a que se obtiene de las salinas que utilizan aguas marinas.

El cloruro de sodio, y por tanto la halita, cristaliza casi siempre en cubos que con frecuencia asumen una típica conformación que consiste en una concavidad de las caras del cristal. Dicho fenómeno se produce si la velocidad de crecimiento de este último, en lugar de ser uniforme, es mayor a lo largo de las aristas y menor en el centro de las caras.

La halita también puede ser compacta o granular.

Al tratarse de un típico mineral apocromático, puede asumir diversas tonalidades.

Además de incoloro, puede ser negruzco por la presencia de impurezas bituminosas, o bien rosado, rojo o amarillento, debido respectivamente a la presencia de inclusiones de finísimas algas, de hematites o de hidróxidos de hierro.

El más frecuente color azul o violeta, con frecuencia distribuido de forma no uniforme por los cristales, parece deberse a fenómenos de radiactividad natural.

Vítrea, transparente o translúcida, la halita es blanda, ligera y frágil, además de exfoliarse perfectamente en cubos.

Su característica principal es la fácil solubilidad en agua, a la cual confiere un agradable sabor salado, no comparable al sabor salado amargo que producen las sales de potasio y de magnesio.

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Se trata de un buen conductor del calor y, a la llama, decrepita y colorea de amarillo el fuego. Algunos ejemplares, que contienen impurezas de cloruros de calcio y magnesio, son muy sensibles a la humedad ambiental y, por tanto, deben conservarse en recipientes bien cerrados.

La halita se encuentra en depósitos sedimentarios originados por la evaporación de las aguas marinas de cuencas cerradas.

Estos depósitos se encuentran en rocas de edades geológicas muy diversas y alcanzan, en ocasiones, extensiones y espesores enormes.

Pequeñas cantidades del mineral se pueden formar también por sublimación directa de emanaciones volcánicas

Grandes yacimientos de halita se explotan en Stassfurt (Sajonia), donde se han hallado cristales de más de 20 centímetros de lado, en Saliburghese (Austria) y, sobre todo, en Wieliczka (Polonia). Otros yacimientos se encuentran en Bex (Suiza) y en Lorena (Francia).

Fuera de Europa son muy importantes los yacimientos de Estados Unidos, además de los de Perú y Argentina.

España es rica en yacimientos de halita. Los más destacados son los de Cabezón de la Sal y Polanco (Santander), Remolinos y Torres de Berellén (Zaragoza), y Súria, Cardona y Sallent (Barcelona). Asimismo son numerosas e importantes las salinas que se distribuyen por gran parte del litoral español.

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El cloruro de sodio, tanto el extraído de las minas como sal gema como el que se explota en las salinas, es un componente indispensable de la alimentación humana y animal, y un extraordinario conservante de los alimentos.

En la industria química, en fin, constituye una importante materia prima para obtener sosa, sosa cáustica y ácido clorhídrico.

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