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Dos de cada tres nuevas especies son descubiertas en un museo


De cada tres nuevas especies... dos son descubiertas en  un museoDesde peces minúsculos pero con desproporcionados colmillos en Myanmar, hasta gusanos que lanzan bombas de luz, o una amenazada especie de mono conocida como Kipunji, descubierta en el año 2003, son algunos de los ejemplos de especies descubiertas en la escasa década y media que va de este nuevo milenio.

El descubrimiento de nuevas especies, se realiza a comienzos del siglo XXI con el mismo nivel de asombro y desconcierto que podría esperarse en siglos pasados.


La lista es interminable. Sólo en la primera década de éste siglo, se han descubierto unas 300 especies de mamíferos, entre las que se encuentran mayormente roedores, pero también marsupiales y primates.

Y según estimaciones, el total de especies de mamíferos ascenderá desde las 5.500 actuales, hasta las 7.500 a mediadios de siglo.

Las razones del descubrimiento acelerado de nuevas especies son muchas: el avance de la actividad humana en nuevos territorios, la deforestación que permite avanzar hacia nuevos hábitats, el uso de helicópteros en zonas remotas, la cartografía por satélite, las nuevas tecnologías de exploración que permiten acceder a las profundidades de los océanos, y hasta el acceso a zonas vedadas por restricciones políticas, permiten anunciar una era dorada en el relevamiento de nuevas especies.

Y a pesar del acceso a nuevos hábitats remotos, como las zonas de Nueva Guinea, con mundos perdidos en las montañas Foja, o en la costa de Ecuador, la paradoja es que dos de cada tres nuevas especies de mamíferos reveladas por institutos de investigación, se descubren en el gabinete de algún museo con antiguas colecciones archivadas.

Aunque no hablamos de un mamífero, es similar el caso del pez Gymnotus omarorum, con ejemplares conocidos desde hace décadas, pero que por error, había sido asignado a una especie incorrecta.

En un artículo publicado por el Instituto Smithsoniano, el especialista en mamíferos Kristofer Helgen afirma que la mayoría de las nuevas especies de mamíferos descubiertas, se conocen a partir de las colecciones archivadas en los gabinetes de los museos.

La evidencia genética demuestra que animales de aspecto idéntico, son en realidad especies diferentes, y los estudios, revelan que muchos mamíferos que se parecen entre sí, en realidad son especies diferentes.

Y si aún queda tanto por explorar en los propios archivos de los museos, es imposible imaginar lo que nuestro planeta puede guardar en los rincones más remotos.

Las implicancias de tales descubrimientos son trascendentales.

En el caso de los micos del género aotus, característicos de amplias regiones de Sudamérica, se consideraban a todos una única especie, cuando en realidad, se trata de al menos nueve especies diferentes, y con un grado diferente de susceptibilidad a la malaria.

Al ser utilizados en laboratorios como una única especie para los estudios sobre la malaria, los resultados obtenidos no sólo podrían ser falsos, o imprecisos, sino que además, podrían poner en peligro vidas humanas ante la aplicación de tratamientos inapropiados.

Otro ejemplo, es el debate actual acerca de si las jirafas, clasificadas como dos especies, en realidad pertenecerían a seis o más especies, criadas en distintos medios naturales y separadas por millones de años.

Y aunque la determinación de los límites de una especie, es muchas veces subjetivo, y expuesto a las modalidades de interpretación, lo cierto es que el número de especies catalogadas seguirá creciendo con fuerza en los próximos años.

En el mejor de los casos, el análisis genético se encargará de poner las cosas en su lugar.


Descubiertas 57 especies nuevas de insectos en las selvas de Costa Rica.

La Universidad de Alicante y el Centro Iberoamericano de la Biodiversidad han descubierto y descrito 57 especies nuevas de insectos en las selvas tropicales de Costa Rica. Tras un trabajo de campo de cerca de cuatro años, con estos hallazgos han incrementado en un 49% el número de especies conocidas del grupo de coleópteros Anomalini en el país centroamericano.

Investigadores del Centro Iberoamericano de la Biodiversidad (CIBIO), instituto de investigación de la Universidad de Alicante, han descubierto y descrito 57 especies nuevas de un grupo de coleópteros denominado Anomalini que viven en las selvas tropicales de Costa Rica. El hallazgo es el resultado de las investigaciones de más de tres años en las selvas tropicales de Costa Rica. Todas estas especies eran desconocidas hasta la fecha, lo que ha supuesto una importante contribución al catálogo mundial de la biodiversidad y a la conservación de estos bosques tropicales.

Estos descubrimientos se han llevado a cabo en el marco de la tesis doctoral de Valentina Filippini, dentro del programa Biodiversidad y Conservación del CIBIO de la UA y dirigida por los investigadores del CIBIO, Estefanía Micó, profesora titular de Zoología, y Eduardo Galante, catedrático de Zoología de la UA.

Las nuevas especies se han ido describiendo en diversos artículos y el total de las especies descubiertas han sido recogidas recientemente en una publicación de la revista ZooKeys donde se incluyen todas las conocidas en este país centroamericano.

Con este trabajo, el número de especies conocidas de este grupo de coleópteros en Costa Rica se haya incrementado en un 49%

Los hallazgos han supuesto que, desde que se inició este proyecto de investigación del CIBIO, el número de especies conocidas de este grupo de coleópteros en Costa Rica se haya incrementado en un 49%, "lo que pone de manifiesto lo alejados que aun hoy estamos de conocer la riqueza de especies que realmente existe en los trópicos y la necesidad de apoyar este tipo de estudios que nos permitan contribuir al conocimiento de la biodiversidad y la función que desempeñan las especies en la naturaleza", señalan los especialistas de la UA.

Coleópteros de actividad nocturna

Los investigadores destacan el número de especies descubiertas. Se caracterizan por estar asociadas a la vegetación, ligadas muchas de ellas a las raíces, cuando son larvas, u otras partes de plantas cuando son adultas; están dotadas de colores crípticos, habitan en selvas y bosque de Centroamérica y son de actividad nocturna, por lo que hay que "poner trampas de luz para la captura", dice Galante.

Su ciclo de vida es muy diverso. Pasan gran parte del tiempo en la madera o en las raíces, como larvas, y muchas se alimentan de hojas cuando son adultas. La utilidad de los estudios del CIBIO radica en el conocimiento de la diversidad biológica que se ha logrado. "Ésta no se conoce", apunta el catedrático. "Conocemos sobre 1.800.000 especies en el mundo y más de 1.000.000 son insectos –añade–. Calculamos que hay más de 12.000.000 de especies. Falta saber cuál es el papel que tienen en los ecosistemas, saber qué hacen".


Los científicos invirtieron más de 3 años de estudios de campo en Costa Rica

A partir de ahora, los ejemplares tipo se encuentran depositados en el CIBIO, en la Colección entomológica de la UA, así como en las Colecciones del Museo Nacional de Costa Rica. Se trata de ejemplares de referencia internacional de las especies, el Tipo recoge las características morfológicas y moleculares para identificar las especies; de forma que cualquier investigador pueda comprobar, certificar sus ejemplares.

"Hay un antes y un después de este trabajo. Lo que no esté en este trabajo, muy probablemente es que se trate de una especie nueva", destaca Estefanía Micó. El estudio está basado en más de cuatro años de trabajo de campo y en las colecciones del INBIO y del CIBIO.

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