Cascadas de '' sangre'' en la Antártida

Cascadas de '' sangre'' en la Antártida
Aún se esconden muchos misterios en la Tierra.

Pocos espectáculos son más sobrecogedores que el de las cataratas de sangre de la Antártida.

En medio de su blanca y prístina soledad, acontece un hecho tan extraño como impactante para todo aquel que se encuentre en esta latitud.

De entre las frías caras del glaciar Taylor fluyen unas aguas rojas de la misma tonalidad de la sangre. ¿A qué se debe? 

¿Es un fenómeno natural? ¿Qué explicación tiene?

Uno de los lugares mas alejados y extremos del mundo, la Antártida, seguramente seria el ultimo lugar donde esperarías encontrar una cascada, pero en el Valle Seco McMurdo, existe una caída de agua de 15 metros (unos cinco pisos) que se vierte lentamente desde el Glaciar Taylor hacia el lago Bonney.

Las cascadas de sangre es una formación geológica de la Antártida que escupe agua roja como la sangre hasta a 5 pisos de altura.
El fenómeno fue descubierto en 1911, pero no fue hasta hace poco cuando los científicos empezaron a indagar sobre su importancia, tanto para entender la vida en la Tierra como para especular sobre ella en otros planetas.

Las cascadas de sangre (77° 43′ 0″ S, 162° 16′ 0″ E) ofrecen un estudio interesante e inusual sobre la vida microbiana en el hielo antártico.

Los científicos han tenido curiosidad durante mucho tiempo sobre si la vida microbiana podría sobrevivir en los lagos que se encuentran bajo los glaciales del continente helado.

Cascadas de '' sangre'' en la Antártida

Pero hacer pruebas al agua ha sido extremadamente difícil, debido al grueso hielo y las preocupaciones sobre la contaminación han paralizado cualquier posible investigación.

 Por lo que las cascadas de sangre, una salida de origen natural para el agua salada debajo del glaciar Taylor, ofrece una oportunidad única para para mirar que podría estar ocurriendo bajo la superficie de hielo.

Lo que los investigadores han encontrado es realmente fascinante.

Las aguas bajo el glaciar Taylor son como una cápsula de algún tipo de tiempo antiguo donde una comunidad de microorganismos ha podido desarrollar y evolucionar en un ambiente no encontrado en ningún otro lugar de la Tierra.

Cascadas de '' sangre'' en la Antártida
Cuando el lago estaba atrapado bajo el glaciar, hace 1,5 a 2 millones de años, algunas formas de vida simples quedaron atrapadas allí.

El lago subglacial no contiene oxígeno, pero es el hogar de al menos 17 tipos diferentes de microorganismos.

El agua está hipersalinizada, y su coloración se debe a su contenido en hierro, que se oxida inmediatamente al contacto con el oxígeno, creando una cascada de rojo sangre.

Las extrañas e inhóspitas condiciones en el lago subglacial ha llevado a los investigadores a preguntarse como todos esos microorganismos pueden haber sobrevivido en el frío extremo, sin oxígeno y completamente oscuro durante tanto tiempo.

El agua está aislada del continente y del aire, desde hace tanto, que prácticamente no tiene oxigeno. 
Cuando el agua del lago se filtra a través de una grieta en el glaciar, la cascada de agua salada sale por el glaciar Taylor hacia el lago Bonney. Cuando el agua rica en hierro entra en contacto con el aire, se oxida inmediatamente, dándole su característico color rojo.

Su color rojo no es lo único raro, ya que se han detectado microorganismos que viven en el agua, y están allí desde que se formo el lago.

Estos microbios se adaptaron durante al menos 1,5 millones de años a vivir en un entorno libre de oxígeno, muy salado y en completa oscuridad, enterrados 400 metros bajo un glaciar.

La teoría actual dice que los organismos evolucionaron para usar azufre para "respirar" el hierro férrico, y vivieron en pequeñas cantidades de materia orgánica que quedaron atrapadas en el hueco subglacial con ellos hace millones de años.

Cascadas de '' sangre'' en la Antártida

El descubrimiento es significativo porque existen condiciones similares en planetas extraterrestres; conociendo las formas de vida aquí en la Tierra, es más fácil creer que pueda haberla en algún lugar del espacio, con temperaturas extremas, sin oxígeno ni luz.

Es una locura.... ¿como puede haber agua en estado liquido en la gélida Antártida?

Y para colmo, esto no es lo mas extraño: la cascada es de color rojo brillante, como la sangre que sale desde el glaciar.

Antes de que comiences a pensar en cuestiones mágicas, no es la sangre lo que da color a la cascada.

¿Que piensan los científicos?

La historia es compleja, y el motivo por el cual solo aquí se ve.

Hace cinco millones de años, los niveles del mar subieron, inundando la Antártida oriental, formando un lago salado. Millones de años después, los glaciares se formaron en la parte superior del lago, aislándolo del resto del continente.

El agua de la cascada es como una especie de cápsula del tiempo acuosa, conservada a 400 metros bajo el hielo.

A medida que los glaciares en la parte superior del lago comenzaron a congelarse, el agua de abajo se hizo aún más salada.

Además tienen una gran concentración de hierro.

Hoy en día, el contenido de sal del lago es tres veces más salada que el agua de mar común, y está demasiado salada para congelarse.

Al igual que las bacterias que se encuentran viviendo cerca de los respiraderos termales de aguas profundas, los microbios de la Cascada de Sangre obtienen su energía de sulfatos, que contienen oxígeno.

Es increíble la capacidad de adaptación de la vida en nuestro planeta, y nuevas esperanzas de encontrar vida en los entornos hostiles de otros planetas y satélites.

Una de las teorías que se mantienen hoy en día es que este glaciar estaba cubierto por el llamado Mar de Ross. 

Algo así podría explicar quizá el por qué fluye esta agua con la tonalidad de la sangre. 

Y las causas podrían ser las siguientes:
  • Con el cambio del clima de nuestro planeta hace ya miles de años, el Mar de Ross se retiró dejando un gran lago de agua salada bajo él. 
  • A medida que el Glaciar Taylor fue avanzando, los depósitos de sal acumulados fueron quedándose en el borde del mismo, acumulándose.
  • Este glaciar esta suspendido sobre una superficie de salmuera increíblemente grande, mayor a la media de los océanos terrestres
  • La presión ejercida por la masa de agua congelada hace que esta sal salga hacia fuera, mezclándose con el hielo y creando esas cataratas.
  • El color rojo similar al de la sangre, se debe al mezclar óxido de hierro con el oxigeno de la atmósfera.