Las lunas del antiguo planeta Plutón

¿Cuantas lunas tiene el antiguo planeta Plutón?
Si realizamos esta pregunta, muchos aficionados se quedarán perplejos porque casi siempre sólo habremos escuchado hablar de Caronte.

Pero Plutón posee otras 4 lunas más: , Hydra , Nix ,P4  y la última luna, designada provisionalmente como S/2012 (134340) 1, o P5

Plutón es el primer objeto transneptuniano descubierto con más de un cuerpo orbitando a su alrededor.

Caronte es una luna tan grande que a menudo se ha llamado al sistema Plutón-Caronte, planeta doble, aunque según la IAU Plutón pertenecería a la categoría de planeta enano.

En 2005, el telescopio espacial Hubble descubrió otros dos pequeños cuerpos orbitando a Plutón. Este hallazgo se confirmó en el 2006.

La peculiaridad de estas dos pequeñas lunas es que orbitan alrededor del centro de masas del sistema Plutón-Caronte.

¿Cuantas lunas tiene el antiguo planeta Plutón?


El sistema Plutón-Caronte visto desde Hidra.

Hydra se denominó provisionalmente ‘S/2005 P 1′ hasta que en junio de 2006 la Unión Astronómica Internacional lo bautizó como Hydra. Se encuentra en el plano orbital de Caronte y su tamaño ronda el centenar de kilómetros.

La magnitud aparente de Hydra es de +22,91, por lo que es imposible observarlo desde la Tierra. Se sigue la línea de nomenclatura de Plutón y sus lunas, con elementos del inframundo de la mitología griega. Fue nombrada Hyra por la serpiente de nueve cabezas que Heracles mató en el segundo de sus doce trabajos.


La existencia de Nix e Hydra no fue confirmada hasta el año 2006.


La existencia de Nix e Hydra no fue confirmada hasta el año 2006.

Nix se denominó provisionalmente ‘S/2005 P 2′


Nix se denominó provisionalmente ‘S/2005 P 2′ hasta que en junio de 2006 la Unión Astronómica Internacional lo bautizó como Nix. Se encuentra en el plano orbital de Caronte y ronda el centenar de kilómetros de diámetro.

Este objeto posee una magnitud +23,38, por lo cual también es imposible observarlo desde la Tierra. El nombre formal de Nix proveniente de la diosa griega de la oscuridad y de la noche, madre de Caronte, y fue anunciado por la IAU el 21 de Junio de 2006, sustituyendo así el anterior nombre (Plutón II).La propuesta inicial consistía en llamar al satélite Nyx, pero se descartó ya que podría prestarse a confusión con el nombre del asteroide 3908 Nyx.


Tanto Nix como Hydra fueron nombres elegidos conjuntamente. Las iniciales de ambas lunas, NH, sirven de tributo a la sonda espacial New Horizons (NH), que despegó en 2006 con destino a Plutón.


Los datos de este sistema son:


Plutón.
diámetro: 2.306 kilómetros.


Caronte:
diámetro: 1.205 kilómetros. (52% el de Plutón)

semieje mayor: 19.571 Km (sólo 8,6 veces el diámetro de Plutón)

periodo orbital: 6,38 días


Nix (S/2005 P2):
diámetro: de 40 a 130 Km.

semieje mayor: 48.675 Km desde el centro de masas Plutón-Caronte.

periodo orbital: 24,8562 días (4 veces el tiempo que emplea Caronte).


Hydra (S/2005 P1):
diámetro: de 45 a 160 Km.

semieje mayor: 64.780 Km desde el centro de masas Plutón-Caronte.

periodo orbital: 38, 2065 días (6 veces el tiempo que emplea Caronte).


P4  


 S/2012 (134340) 1, o P5


Un choque puso a las lunas de Plutón en órbitas extrañas.

Un violento choque que creó la luna más grande de Plutón, Caronte, probablemente pulverizó escombros 4 mil millones de años atrás que formaron el génesis de las otras lunas  detectadas actualmente por los científicos, concluye un nuevo estudio.

El hallazgo podría explicarse porque los satélites Estigia, Nix, Cerbero e Hidra tienen periodos orbitales que son, respectivamente, casi exactos 3, 4, 5 y 6 veces más largos que Caronte, dicen los científicos.

“Probablemente cualquier satélite sobreviviente habría sido destruido en colisiones, pero estas lunas rotas podrían no haberse perdido; más bien, sus restos podrían permanecer en el sistema Plutón/Caronte, convirtiéndose en el punto de partida para construir nuevas lunas”, declaró el Instituto  de Investigación del Suroeste (SWRI por sus siglas en inglés), que condujo el estudio.

“Modelando la destrucción de los satélites, el estudio del SWRI encontró que puede haber un método para moverlos, o mover sus bloques de formación, hacia el exterior, debido a los efectos contrarios de las colisiones y tirones gravitacionales de Caronte entre los escombros de los perturbados satélites”.

Dado el gran tamaño de Caronte en relación a Plutón (un décimo del planeta enano, comparado con la razón 81:1 Tierra-Luna), esta gran masa podría fácilmente perturbar estas pequeñas lunas si se acercaran.

Además, las colisiones entre los escombros pueden alterar las órbitas “manteniendo los objetos lejos de Caronte”, dicen los científicos.

Estamos esperanzados en que aprenderemos más cuando la nave espacial New Horizons de la NASA llegue a Plutón en 2015.

Los hallazgos fueron presentados el 9 de octubre en la reunión de la división de ciencias planetarias de la Asociación Astronómica Americana en Denver.

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