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Azufre

El Azufre se presenta en dos tipos principales de yacimientos: los sedimentarios y los volcánicos. 

Azufre ,producto secundario del petróleo y el gas natural

En los primeros el azufre se origina por reducción de sulfatos, por la acción de unas bacterias que se denominan “tiobacterias”.

El estado intermedio de la reducción debe originar ácido sulfúrico, que posteriormente se transformará en azufre nativo.

Depósitos de este tipo, denominados solfaras, se encuentran en Sicilia (Italia), Texas y Lousiana (EE.UU.). En Sicilia el azufre se ha originado por reducción de yeso y anhidrita en contacto con capas de carbón.


En estos yacimientos, al ser el azufre muy puro, se extrae mediante el método de Frasch, que consiste en la realización de un sondeo por el que se inyecta agua caliente que funde el azufre; éste es elevado a la superficie mediante la inyección de aire comprimido por otro tubo.

En los yacimientos volcánicos, la formación del azufre está relacionada con la actividad volcánica póstuma, concretamente con las fumarolas.

Los vapores emitidos acostumbran a ser ricos en ácido sulfhídrico que, por oxidación, se transforman en vapores de azufre; por sublimación de éstos cristaliza en las chimeneas o en los alrededores de las fumarolas.

Este tipo de yacimientos se conoce con el nombre de “solfataras”.

En este caso se origina la forma monoclínica del azufre. Yacimientos solfataras se encuentran en las proximidades de los volcanes napolitanos y en la isla de Vulcano (Messina), ambos en Italia. Yacimientos industriales de este tipo se encuentran en México, Turquía, Indonesia y Japón.

En España se encuentra azufre de origen volcánico en diversas localidades de Canarias, como Tinguaro y Santa María, en la isla de Tenerife. Es frecuente encontrar azufre sedimentario asociado a yacimientos de yesos, en Fuentes de Nava (Palencia) y en Libros y Riodeva (Teruel). Magníficas cristalizaciones proceden de Conil (Cádiz) y Morón (Sevilla).

La mayor parte de la producción de azufre se destina a la obtención de ácido sulfúrico y a la fabricación de abonos y fertilizantes.

Se emplea también en la vulcanización del caucho, en la obtención de fungicidas y desinfectantes, de algunos productos farmacéuticos, etc.

Una de las aplicaciones más usadas del azufre en otros tiempos era la obtención de pólvora, mezcla explosiva de salitre (nitrato potásico), azufre y carbón.

Hoy en día, la mayor parte del azufre usado en la industria procede, como producto secundario, del petróleo y el gas natural.

Estructuralmente, el azufre está formado por moléculas constituidas por ocho átomos que se enlazan entre sí para formar una especie de anillo.

Azufre ,producto secundario del petróleo y el gas natural

Cristaliza en el sistema rómbico, pero también se conoce una forma monoclínica. Este mineral presenta, por tanto, el típico fenómeno del polimorfismo.

El azufre rómbico es estable hasta los 96º C; si se calienta por encima de esta temperatura y hasta los 119º C se vuelve monoclínico; por encima de esta temperatura funde y si después se enfría bruscamente se vuelve amorfo.

El azufre rómbico se presenta en forma de bellos cristales con hábito bipiramidal y en agregados granulares; el azufre monoclínico se encuentra, generalmente, en forma de incrustaciones.

El color del mineral puro es el amarillo citrino, pero la presencia de impurezas bituminosas lo pueden hacer casi negro; al aumentar la cantidad de éstas el brillo pasa de resinoso a graso.

El azufre es ligero, frágil, con difícil exfoliación y con una dureza muy baja. Es un pésimo conductor del calor, hasta el punto de que el calor de la mano puede resquebrajar los cristales.

Por frotamiento se carga eléctricamente, funde a baja temperatura y arde en el aire emitiendo vapores tóxicos de anhídrido sulfuroso.

El azufre es un elemento nativo, no combinado con otros elementos: es decir, en la naturaleza se encuentra en estado libre.

El nombre del mineral deriva del término latino sulphur con el que antiguamente se designaba este elemento.

El azufre es un mineral bastante común y, por regla general, se presenta en forma de bellos cristales de un característico color amarillo claro.

Hasta los primeros años de el siglo pasado, Italia era el principal productor mundial de azufre, que se extraía de las solfaras de Sicilia y de los Apeninos, frecuentemente con grave peligro para los mineros.

Azufre ,producto secundario del petróleo y el gas natural

No eran raras, en efecto, las explosiones debidas a las acumulaciones de gas en las galerías, los envenenamientos causados por los vapores tóxicos producidos por el azufre, las enfermedades pulmonares provocadas por el polvo de azufre y de las rocas.

Buena parte de la economía siciliana, basada en la extracción de este mineral, entró en crisis cuando Louisiana y Texas (EE.UU.) fueron descubiertos inmensos yacimientos de azufre mucho más fáciles de explotar; una tras otra, las minas sicilianas fueron cerrando, con el consiguiente aumento de la desocupación, la miseria y la emigración.

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