Dime y lo olvido, enséñame y lo recuerdo, involúcrame y lo aprendo (B. F)

Piedras preciosas ,el Ámbar

Piedras preciosas ,el ÁmbarEl nombre de ámbar parece derivar de la palabra de origen árabe al ámbar (dorado), en alusión al color amarillo típico de esta resina fósil originada hace millones de años por una conífera (Pinus succcinifera) actualmente extinguida, pero muy abundante en los inmensos bosques del período Terciario.

El empleo del ámbar por el hombre se remonta a épocas pretéritas.

Ya en la edad de bronce era empleado para construir objetos diversos y, posteriormente, los intercambios comerciales entre las poblaciones contribuyeron a su difusión, desde las localidades donde se encuentra en Europa septentrional, a toda la zona mediterránea.

El origen de esta sustancia fue durante mucho tiempo desconocido, y sobre él se elaboraron hipótesis originales y extrañas; se pensó, por ejemplo, que era orina de lince solidificada, o que derivaba de un extraño proceso de condensación de los rayos solares durante la puesta del Sol.

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Los griegos notaron su peculiar característica de electrizarse al ser frotada con un paño, lo que contribuyó a difundir creencias sobre la capacidad curativa del ámbar que, incluida entre las “piedras de fuego”, era considerada adecuada para la cura de enfermedades respiratorias y nerviosas.

Se creía, además, que infundía coraje a los gladiadores, que protegía a las mujeres de los abortos y que constituía un excelente cosmético para la piel. Por último, era considerada un talismán contra las brujas y los demonios

Al ser el ámbar una sustancia de origen orgánico, su composición química puede expresarse solamente en forma de porcentajes variables en relación con las diversas localidades de procedencia.

Entre sus constituyentes predomina el carbono además del hidrógeno y oxígeno.

Es característica asimismo la presencia de ácido succínico (del 2 al 8%), muy importante para distinguir el ámbar de otras resinas similares.

El ámbar tiene una dureza que varía de 1,5 a 3 en la escala de Mohs y es tan ligero que puede flotar en una disolución de agua y sal. Funde a 350º C, desprendiendo un típico olor penetrante debido a la presencia de ácido succínico.

Es bueno recordar, a este respecto, que en el pasado los nobles chinos quemaban valiosos fragmentos de esta sustancia para perfumar sus aposentos.

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El ámbar se presenta en forma de núcleos o nódulos de forma irregular y de dimensiones variables, recubiertos de una costra oscura y opaca.

Una vez pulida y trabajada, puede aparecer de transparente a opaca, en la característica coloración amarilla o en diversas tonalidades de anaranjado, rojo, marrón e incluso verde o azul. Su brillo es típicamente resinoso y mejora debido a la pulimentación.

Presenta una fluorescencia que va del blanco yeso hasta tonos azulados.

Las inclusiones que en ocasiones contiene aumenta de forma notable el valor comercial del ámbar; en las variedades transparentes es posible ver perfectamente, incluso a simple vista, burbujas esféricas de gas, restos de vegetales (hojas, semillas, agujas de pino, etc.) y diversos tipos de insectos perfectamente conservados en los más mínimos detalles.

El ámbar se presenta en forma de núcleos de forma irregular, con frecuencia redondeados, en el interior de rocas sedimentarias en antiguos y extensos yacimientos localizados a lo largo de las costas bálticas, cerca de Kaliningrado (ex Unión Soviética).

En el pasado esta sustancia era “pescada” por medio de adecuadas redes marinas, ya que el movimiento ondulatorio sobre los fondos separaba fragmentos de la roca originaria.

En las mismas zonas se trabaja en la actualidad en canteras a cielo abierto en bancos rocosos de un espesor de 6 a 8 metros.

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Además de estos importantes yacimientos históricos, se conocen otros distribuidos en distintas localidades de Europa oriental, como los de Polonia, Rusia, y Rumanía, de donde procede un ámbar marrón o marrón amarillento conocido con el nombre de rumenita.

Depósitos menores se encuentran en Birmania (birmita o ámbar chino), México, España, Canadá, Francia y Líbano.

Recordemos también el ámbar italiano, la simetita, difundida en pequeñas cantidades a lo largo del curso del río Simeto, en la provincia de Catania; su color va del amarillo rojizo al rojo intenso, contiene menores cantidades de ácido succínico y presenta una fluorescencia más fuerte, es muy frágil y tiende a agrietarse con el paso del tiempo.

En la actualidad, los yacimientos más importantes desde el punto de vista comercial son los situados en las zonas montañosas de Santo Domingo (República Dominicana); la edad de este ámbar es menor que la del Báltico, pero las piezas son a veces de dimensiones notables y no es raro notar inclusiones de animales y vegetales propios del ambiente tropical.

Una variedad muy bella de ámbar dominicano muestra reflejos azul verdosos, debidos a la presencia de determinadas sustancias orgánicas.

Se hacen numerosas imitaciones del ámbar, en ocasiones muy difíciles de diferenciar, cosa que únicamente puede realizarse con análisis en infrarrojo.

Una de ellas es el ambroide o ámbar prensado, conocida comercialmente con el nombre de “ámbar ruso” debido a que se obtiene desde 1880 en los países de Europa oriental.

Se utiliza el ámbar natural, en fragmentos no utilizables, pero de buena calidad, y se le somete a un proceso de calentamiento y de sucesiva presión, obteniendo así un producto con las características fisicoquímicas del ámbar natural.

A veces se notan bandas paralelas o bien una coloración amarilla opaca perfectamente uniforme.

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Son numerosas las resinas artificiales (o plásticos) que imitan muy bien el ámbar natural. La de uso más antiguo es le celuloide, en la actualidad sustituida por otros plásticos derivados de la caseína, como la galatita, la heroinita, la baquelita y la catalina.

Su peso específico es notablemente más alto que el del ámbar natural y la prueba al pirógrafo (punta incandescente) “revela” el típico olor de plástico quemado.

Las imitaciones en vidrio, dado su mayor peso específico, el brillo típico y la sensación de frío al tacto, son también fácilmente detectables.

Por último, con el nombre de copal se indican algunas resinas de diversas plantas –originarias de África, Australia, Nueva Zelanda y América del Sur- que no han pasado por el proceso de fosilización como el ámbar natural.

Las características técnicas son muy similares, pero al pirógrafo el copal emana un olor dulzón fundiendo a una temperatura muy inferior (cerca de 200º C).

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