Pioneros espaciales a la fuerza

Pioneros a la fuerza en su quincuagésimo aniversario...

Ya hace más de 55 años desde que el primer astronauta estadounidense, ( que en realidad era africano , hizo el primer vuelo suborbital, antesala de todo lo que vino después.

Los pioneros tienen mucho mérito, suelen ser arriesgados, voluntariosos, imaginativos... Pero a veces se prefiere, como se dice por aquí, hacer los experimentos con gaseosa. O con gente que no tenga sindicato.

Recuerden que el primer astronauta fue Yuri Gagarin y que su vuelo fue el 12 de abril de 1961 a bordo del Vostok I. Gagarin tuvo el placer de ser el primer ser humano que nos vio desde algo más de 300 km de altura aunque por poco tiempo: la misión duró apenas una hora y media.

Dió una sola vuelta a la Tierra en una órbita similar a la de la actual Estación Internacional, bastante más baja que los satélites de observación Landsat, Terra o QuikScat, mucho más baja que la constelación GPS y apenas un saltito comparado con los satélites geoestacionarios como el Meteosat.

Los estadounidenses perdían la carrera espacial pero por menos de un mes: Alan B. Shepard voló el 5 de mayo de 1961 a bordo de la Freedom 7, dentro del proyecto Mercury. Shepard no orbitó la Tierra sino que hizo un vuelo de 15 minutos en el que llegó a algo más de 200 km de altitud. Ambos vuelos fueron un éxito y sus protagonistas pudieron contarlo.

Pero aunque nadie les negará la categoría de pioneros, ni Gagarin ni Shepard fueron los primeros en la URSS ni en los EEUU.

El primer ser vivo de cierta inteligencia que orbitó la Tierra se llamaba Laika y lo hizo a bordo del Sputnik II el 3 de noviembre de 1957, cuatro años antes que Gagarin y sólo un mes después del lanzamiento del primer satélite artificial, el Sputnik I.

Laika demostró que un ser vivo puede seguir estándolo, al menos un tiempo, allá arriba: fue introducida en una especie de tambor de lavadora y orbitó la Tierra 2570 veces hasta que en abril de 1958 entró en la atmósfera y se destruyó. Laika no duró tanto ya que murió a los cuatro días de un vuelo en el que "no estaba prevista" su recuperación y vuelta a la Tierra.

Por la otra parte, el primer "estadounidense" era africano y se llamaba Ham. Ham voló el 31 de enero de 1961 a bordo de la MR-2 durante unos minutos en una trayectoria suborbital que le llevó a 280 km de altitud.

Tuvo más suerte que Laika porque amerizó en el Océano Atlántico en perfecto estado de salud. Como los veteranos de las legiones romanas, se retiró después de su misión y vivió 17 años más en el parque zoológico del Smithsonian en Washington y en el de Carolina del Norte.

Laika, Gagarin, Ham y Shepard ya están muertos. Laika no volvió de su aventura, Gagarin murió en un accidente de avión (un MIG-15) a los 38 años, Ham de muerte natural a los 27 y Shepard de leucemia a los 75 años.

Luego vinieron muchos nombres más y temo que casi todos están olvidados a pesar del poco tiempo transcurrido. Los del programa Mercury son: Virgil I. Grissom, John H. Glenn, Scott M. Carpenter, Walter M. Schirra y L. Gordon Cooper.

Los protagonistas soviéticos en el programa Vostok, aparte de Gagarin, fueron Vladimir Georgievich Titov, Andriyan Nikolaev, Pavel Popovich, Valeriy Bykovskiy y Valentina Tereshkova, la primera mujer en el espacio. Me gusta escribir sus nombres ya que el tiempo es injusto con su recuerdo.

Como dato curioso les cuento acerca de los primeros programas espaciales y de como el Dr. John Wilkins planificó su propia misión lunar hace cuatro siglos, era un periodo dorado para la ciencia británica. El vacío aún no se había descubierto.

Y en 1640, volar a la Luna era una posibilidad heroica.
John Wilkins fue un hombre polifacético y activo. Sus múltiples habilidades intelectuales le granjearon el puesto de director en Oxford, y más tarde obtuvo un empleo similar en Cambridge, convirtiéndose así en el único profesor de la historia que dirigió colegios o facultades en ambas universidades rivales. También fue el creador de la "Royal Society".
En 1654 delineó su teoría, A Worlde in the Moone (Un Mundo en la Luna), una teoría con título muy poético que especulaba con que una misteriosa raza habitaba nuestro satélite.
Wilkins sostenía que el nombre de esta raza de extraños seres se llamaban los Selenitas, y su interés era el de establecer contacto para iniciar rutas comerciales. Para ello desarrolló una serie de curiosos experimentos para emprender vuelo y alcanzar el cuerpo celeste.
Su gran idea era construir una auténtica “nave espacial”, una máquina voladora diseñada como un barco pero con un potente muelle, máquinas de reloj y un conjunto de alas. La pólvora podría usarse como una forma primitiva de motor de combustión interna.

Una carreta, que adornada con plumas de pájaro y resortes, podía ser impulsada por pólvora y tripulada por un hombre, para así alcanzar la luna y poder conocer de cerca a los Selenitas.
El trabajo de Wilkins sobre el viaje a la Luna no fue 100% especulativo: recientemente se han encontrado documentos que prueban que, alrededor de 1654, estuvo investigando su idea experimentalmente.

Pero, cinco años después, se convenció de que había problemas técnicos y prácticos que tardaría muchos años en solucionar, y comenzó a desencantarse de su proyecto.

Se le hizo evidente que ir a la Luna no era lo mismo que descubrir América, y, en 1670, concluyó -erróneamente- que la tarea era imposible.
El mérito de Wilkins fue extravagante y extraordinario... de hecho llegó a sugerir que la luna no tenía luz propia y que ésta era reflejo del sol.

En 1903. Se propone el uso de propelentes químicos
El científico e inventor ruso Konstantín Eduardovich Tsiolkovski escribe Un cohete en el espacio cósmico en el que propone la utilización de propelentes líquidos en los cohetes para escapar de la gravedad de la Tierra.

1919. Primer vuelo trasatlántico sin escalas
Los pilotos británicos John William Alcock y Arthur Whitten Brown realizan el primer vuelo transatlántico sin escalas. Vuelan desde Saint John's, Terranova, hasta Clifden, Irlanda, en poco más de 16 horas.

1919. Goddard propone el viaje a la Luna
El ingeniero espacial estadounidense Robert Hutchings Goddard publica un libro titulado Método para alcanzar alturas extremas, en el que describe un tipo de cohete que podría alcanzar la Luna.

c. 1930?. Turbina de gas
El ingeniero aeronáutico británico Frank Whittle obtiene la patente del primer esbozo práctico de la turbina de gas moderna.

1923. Juan de la Cierva diseña el autogiro
El ingeniero español Juan de la Cierva inventa el autogiro, una aeronave equipada con un motor y una hélice convencionales, y un rotor de gran tamaño que no está conectado al motor sino que gira automáticamente con el movimiento de avance.

1936. Helicóptero de dos rotores
El ingeniero alemán Heinrich Focke diseña el primer helicóptero capaz, una máquina de dos rotores. En 1939 el ingeniero aeronáutico Igor Sikorski, nacionalizado estadounidense, puso en vuelo un aparato de un único rotor, el VS-300.

1957. La Unión Soviética lanza el primer satélite artificial
La Unión de Repúblicas Socialistas Soviéticas lanza el primer satélite artificial, el Sputnik 1. Trasmite información sobre la atmósfera terrestre y marca el comienzo de la era espacial.

1957 – 1958. El Sputnik 2 lleva a bordo una perra
Se lanza el satélite artificial soviético Sputnik 2, que lleva a bordo una perra llamada Laika.

1958. Estados Unidos lanza su primer satélite artificial
Estados Unidos lanza su primer satélite artificial, el Explorer 1, utilizado en el estudio de los rayos cósmicos.

1960. Belka y Strelka despegaron el 19 de agosto de 1960 a las 11:44 (hora de Moscú), desde el cosmódromo de Baikonur (Kazajistán). No lo hicieron solas. En su viaje, que les llevó a completar 17 vueltas a la órbita terrestre, estuvieron acompañadas por 40 ratones, dos ratas y una variedad de plantas y hongos. 
El 20 de agosto de 1960, en plena Guerra Fría, la Unión Soviética sumaba otra victoria en la carrera que habían iniciado con los Estados Unidos para conquistar el espacio. Belka y Strelka, las dos perritas a bordo del transbordador Sputnik 5, aterrizaban en la región de Orsk, en Kazajistán, tras pasar 26 horas paseando por el espacio. 
Durante el vuelo, en el control de tierra se temió que pudieran correr la misma suerte que Laika cuando, nada más entrar en gravedad cero, los animales se quedaron inmóviles durante unos minutos. 
Afortunadamente, instantes después, comenzaron a ladrar y a moverse, tratando incluso de quitarse los arneses, lo que provocó que Belka vomitase.

El viaje del Sputnik 5 fue transmitido por la televisión oficial soviética, que difundió imágenes de las dos perras vestidas con trajes de astronauta y que tras su regreso y posterior rueda de prensa, se convirtieron en celebridades de la URSS.
1961. Strelka, tras acabar su misión espacial, tuvo una camada de seis cachorros con Pushok, un macho que participó en pruebas espaciales pero nunca viajó al espacio. 
En 1961 Jrushchov, que presidía el Consejo de Ministros de la URSS, regaló uno de esos cachorros a Caroline Kennedy, hija del presidente estadounidense John F. Kennedy, una perrita llamada Pushinka.
Pushinka creció y vivió en la Casa Blanca y tuvo cachorros con Charlie, otro perro de los Kennedy, lo que en la época se catalogó como el triunfo de un romance imposible entre dos potencias enfrentadas en plena Guerra Fría.

1962. Se lanza el satélite de comunicación Telstar 1
Estados Unidos lanza, con una órbita elíptica de 45° respecto del plano ecuatorial, el satélite de comunicación Telstar 1, que hace posible la transmisión directa de televisión entre Estados Unidos, Europa y Japón.

1964. INTELSAT
Se funda la organización internacional INTELSAT (International Telecommunications Satellite Organization) para gestionar los satélites de comunicaciones.

1958. Primer mensaje de voz por el espacio
Estados Unidos lanza el satélite Score, el primer satélite activo de comunicaciones y uno de los primeros adelantos significativos en la exploración del espacio. Realiza la transmisión del primer mensaje de voz por el espacio.

1960. Se lanza el satélite de comunicación Echo 1
La NASA lanza el satélite de comunicaciones Echo 1, un globo de plástico aluminizado de 30 m de diámetro, utilizado para reflejar las señales de radio emitidas desde las estaciones terrestres.

1963 – 1963. Primera mujer en el espacio
La cosmonauta soviética Valentina Vladimirovna Tereshkova es la primera mujer que viaja al espacio. Efectúa 48 órbitas alrededor de la Tierra a bordo del Vostok 6.

1964 – 1964. La nave Voskhod lleva una tripulación de tres personas
Se lanza la nave Voskhod 1, que lleva a bordo a tres cosmonautas. Es la primera nave espacial que permite acomodar a más de una persona en su interior.

1983. El Pionner abandona el Sistema Solar
Tras alcanzar Júpiter, la sonda estadounidense Pioneer 10, lanzada en marzo de 1972, abandona el Sistema Solar, con lo que se convierte en el primer artefacto lanzado al espacio interestelar.

1996. Posibilidad de agua en la Luna. Un grupo de científicos estadounidenses anunció la posible existencia de hielo (probablemente agua helada) en un cráter de la cara oscura de la Luna.

El descubrimiento se basa en las señales de radar enviadas en 1994 por la sonda Clementine a su superficie.
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