James Hutton ,Los coleccionistas de piedras

JAMES HUTTON ... LOS COLECCIONISTAS DE PIEDRASJames Hutton no se podía hacer una idea de que su muerte iba a catapultarlo al Olimpo de los dioses de la ciencia, en su caso, de la geología.

Fue una mala noticia para Hutton, pero buena para la ciencia, porque despejaría el camino para que un señor llamado John Playfair pudiese reescribir sin impedimiento la obra de Hutton.

Pero vayamos por partes...

Hutton era un hombre de agudísima inteligencia y animada conversación, encantador en compañía y que no tenia rival en la interpretación de los lentos procesos geológicos de la tierra.

Pero, desgraciadamente, era incapaz de exponer sus ideas de forma que alguien pudiese entenderlas.

Sus escritos eran algo totalmente ininteligibles.

Hutton nació en el año 1726, en el seno de una escocesa familia acaudalada. Esto le permitió no dar un palo al agua y dedicarse a labores intelectuales, interesándose poco a poco por la ciencia.

En Edimburgo se hizo masón, compartiendo logia con el economista Adan Smith, el químico Joseph Black y el filosofo David Humme, y en donde conoció al también masón Benjamin Franklyn.

Hutton, como todos los científicos de la época, se interesó por casi todo, desde la mineralogía hasta la metafísica, aunque se interesó especialmente por la geología, ya que estaba especialmente intrigado por la presencia de conchas marinas y otros fósiles en las cumbres de las montañas.

En su época esta cuestión generó cierta polémica entre dos bandos teóricos:

Los neptunistas, que consideraban que se podía explicar por subidas en el nivel del mar; y los Plutonistas, que creían que eran los volcanes y los terremotos, aunque no podían explicar convincentemente como habían llegado las conchas a lo alto de los Alpes.

A Hutton se le ocurrieron una serie de ideas excepcionales: comprendió que la erosión que iba puliendo la superficie de la tierra, lógicamente, tenia que acabar convirtiendo la Tierra en algo totalmente liso.

Pero no era así: había montañas y colinas, por lo que tenia que haber algún proceso adicional, alguna forma de renovación y ascensión. Así pensaba que los dichosos fósiles habían subido a la vez que las montañas.

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Dedujo también que era el calor del interior de la tierra el que generaba las nuevas rocas, haciendo elevarse las cordilleras.

Los geologos no verificaron estas ideas suyas hasta dos siglos mas tarde, ya que, las teorías de Hutton exigían una cantidad de tiempo abismal para explicar la creación de montañas y sierras, y por eso fueron deshechadas en parte.

Por esto y porque no había nadie que entendiese su obra maestra,un volumen de 2000 paginas llamado "la teoría de la Tierra", que se publico en 1795.

Afortunadamente Mr. Playfair, profesor de matemáticas de Edimburgo e intimo amigo suyo, que se decidió a traducir la obra de Hutton para que la entendiese los terrícolas.

Así en 1802 publicó una exposición simplificada de la obra, llamada "Ilustraciones de la teoría Huttoniana de la Tierra".

Este libro se convertiría en una pieza clave para el desarrollo de la geología, que en aquel momento tenia poco prestigio, pero que pocos años después se convertiría en la ciencia preferida de los científicos de la Inglaterra victoriana.

En el invierno de 1807 se reunieron en la Freemasons Tavern londinense de Long Acre, Covent Garden, trece almas gemelas para fundar una asociación que se llamaría Geolocical Society of London (Sociedad Geológica de Londres).

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La relación con la masonería es clara, mas aun cuando sabemos que estos trece fundadores eran masones, destacando entre ellos William Babington, Humphry Davy y George Grenough, científicos famosos de la época.

La idea era reunirse una vez al mes para intercambiar ideas sobre cuestiones geológicas, mientras cenaban tomando amigablemente unas copas de Jerez. Poco a poco la cosa se fue institucionalizando, siendo en unos diez años unos cuatrocientos socios (todos caballeros, por supuesto...).

No era gente que tuviese un interés pecuario por los minerales, ni siquiera un interés académico la mayoría de ellos.

Simplemente eran caballeros con dinero, tiempo y ganas de poder practicar la afición de moda en la Inglaterra de la época.

La geología se puso de moda entre los ambientes culturales, que, generalmente, también eran los ambientes aristócratas y burgueses. Se puso de moda recolectar piedras.

Era una tarea que se tomaban en serio: se ponían la vestimenta adecuada (chistera y traje oscuro). Pero de aquí surgieron importantes nombres para la ciencia.

Como el del doctor James Parkinson, personaje interesante por ser un temprano socialista implicado en un complot algo lunático denominado "el complot de la pistola de juguete", en el que se planeó disparar un dardo envenenado a Jorge III.

Fue interrogado, y salió absuelto, pasando a mostrarse mas moderado desde entonces.

Escribió varias obra geológicas importantes como "organix remains of a former world", pero pasará a los anales por su trascendental estudio sobre la afección denominada "parálisis agitante" que hoy en día se denomina con su apellido "Parkinson".

Uno de los personajes con mas influencia fue Charles Lyell, escocés de origen, procedente de una familia acomodada y de elevado nivel intelectual. El pobre era miope y padeció toda la vida un penoso estrabismo que le daba un aire atribulado (finalmente perdería la vista).

Tenía la corriente costumbre de adoptar posturas inverosímiles sobre el mobiliario cuando pensaba: se tumbaba sobre dos sillas a la vez, o apoyaba la cabeza en el asiento de una silla manteniéndose en pie.

Y Escribió una obra trascendental llamada "Principios de geología".

En esta época surge una nueva controversia científica: el enfrentamiento entre Catastróficas (que creían que la tierra se había formado como consecuencia de cataclismos súbitos) y Uniformaristas (que pensaban que los cambios habían sido graduales y lentos).

Entre estos últimos se encontraban Lyell y Hutton (antes citado)

Lyell consideraba que los cambios eran serenos y uniformes, que todo lo que había sucedido en el pasado se podía explicar por hechos que seguían sucediendo, como los volcanes.

Pero no pudo explicar como se formaban las cadenas de montañas y dejo a un lado a los glaciares como agentes de cambio, rechazando las primeras ideas sobre las glaciaciones.

Pero acertó enormemente al plantear que la tierra tenia que tener una antigüedad enorme para que estos procesos geológicos hubiesen tenido lugar.

Pero ¿Cuantos años tenia nuestra madre Tierra?

A eso se dedicaron con ansia muchos científicos, pero esa es otra historia.

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