¿De donde viene el ámbar gris?

El ámbar gris ... de donde viene?
¿Sabes qué es el ámbar gris?

Ámbar gris. ¿Has oído hablar en alguna ocasión de este singular compuesto? No hace mucho te invitamos a conocer un curioso incidente sucedido en una región rusa, cuando en un día de tormenta, aparecieron de pronto en la playa numerosas piedras de ámbar, vieja resina fosilizada donde es habitual encontrar pequeños microorganismos.

Ahora bien… ¿Qué hay del ámbar gris? ¿Es resina también? En absoluto. Muchos biólogos lo llaman vulgarmente “vómito de ballena”.

La razón por la que prefieren llamarlo así es para no darle demasiada importancia, para evitar que se produzcan cazas indiscriminadas hacia los cachalotes en busca de esa secreción biliar de estos bellos animales, por la que se llegan a pagar hasta 50.000 euros por unos pocos gramos.

¿La razón? El ámbar gris es muy apreciado por el mercado de las perfumerías. ¿Sorprendido/a? Te damos seguidamente toda la información.
Ámbar gris o vómito de ballena

Nos quedaremos con la definición que nos dan muchos biólogos, en especial, para evitar que se comercie con el ámbar gris, con este fluido intestinal de los cachalotes que tanto aprecia la industria de los perfumes. Si bien es cierto que es común encontrarse con ámbar gris flotando en los océanos, hubo una época en la que se aprovechaba la caza de estos animales para obtener también esta sustancia.

Si volviéramos atrás en el tiempo y aterrizáramos en la época del Renacimiento, probablemente nos extrañaría ver una curiosa joya en manos de los nobles más ricos.

Este objeto es una sustancia conocida como ámbar gris, tomada durante siglos como una misteriosa y oculta joya de origen desconocido.

A día de hoy, y como desvelaré al final del artículo, conocemos su procedencia, pero en aquellos tiempos era un objeto extraño, poco común y muy caro.

De vez en cuando, los marineros se encontraban flotando ámbar gris en la superficie oceánica o, en otros casos, se encontraba en la orilla de las costas.

Sea como sea, siempre se encontraba en zonas cercanas al mar, como si apareciera de la nada.

Lo que más fascinaba de esta joya era su olor: Dulce, perfumado, marino... Se dice que se asemeja bastante al intenso olor producido por el alcohol isopropílico.

Quizás esa fuera una de las razones por las que se veneraba tanto al ámbar gris, llegando a mezclarlo con otros perfumes para potenciar el aroma.

De hecho, hoy se usa como componente de algunos perfumes, ya que está demostrado que, además de darles un toque dulzón, alargan considerablemente la duración del olor producido por éstos.

Según dice la leyenda (probablemente cierta), Isabel I de Inglaterra usaba ámbar gris para perfumar sus guantes.

Además de como perfume, también se usó en la preparación de recetas, a modo de especia (tiene un sabor realmente parecido al chocolate).

Entre los ilustres personajes que lo consumían, se encuentra Carlos II de Inglaterra, quien amaba los huevos condimentados con ámbar gris. Era una sustancia "de reyes", accesible sólo a los nobles y los más altos estratos de la sociedad de la época.

También tenía muchas otras particularidades. Era duro, pero poco denso (ahí la razón por la que flotaba en el agua) y se le relacionaba con frecuencia con el ámbar, pero de color gris (evidentemente, por esa razón se le llamó "ámbar gris").

Sin embargo, esta sustancia no tiene ninguna semejanza con el ámbar normal.

Después de un largo proceso de moldeado, secado y decorado, se convertía en una de las más valiosas joyas, a la que se unían un misterio especial y un olor atrayente.

Con el tiempo se acabó otorgando dotes mágicas al ámbar gris y se dijo de él todo lo que podáis imaginar:

Que era útil como medicina, que era un afrodisíaco, que servía como "amuleto", que prevenía de enfermedades... e incluso que protegía contra la peste negra.

La sustancia se encontraba en el mar de cualquier forma: Quizás un día se veía un pequeño trozo de apenas unas decenas de gramos, o quizás un afortunado día de podías encontrar un buen pedazo de unos 40 kilos.

Los marineros estaban encantados cuando aparecía uno de estos pedazos, ya que sus ventas generaban unos ingresos bastante altos. De esta forma, empezó la búsqueda de su origen. Al fin y al cabo, si alguien encontraba la fuente de esta sustancia, se haría automáticamente rico.

Las diversas opiniones sobre su origen fueron muy variadas y fueron cambiando con el tiempo.

Por ejemplo, algunos marineros pensaban que era una roca que se desprendía de cavernas y cuevas subterráneas, la cual acabaría saliendo a flote debido a su baja densidad.

Otras teorías eran mucho más imaginativas: Unos holandeses propusieron que el ámbar gris procedía de los árboles, cuyas raíces buscaban el agua del mar.

De esta forma, los árboles más cercanos a la costa tendrían unas raíces en contacto con la parte subterránea del océano.

Allí, debido a las aparentemente buenas condiciones, las raíces empezaban a producir una sustancia parecida a la savia pero más dura, la cual acabaría subiendo a la superficie del mar, donde finalmente era encontrada.

Sin embargo, ambas teorías estaban completamente equivocadas y no se acercan para nada a la realidad.

¿Cuál era el origen de esta sustancia de reyes y ricos?

 ¿De dónde procedía realmente esta joya olorosa con propiedades mágicas?

Ni más ni menos que del intestino de los cachalotes. Un dato sorprendente, pero completamente lógico.

El proceso de formación del ámbar gris es algo muy fácil de entender y es simplemente un método de protección ideado por los cachalotes.

Ya por el siglo XVIII se empezaba a sospechar de que el cachalote era el responsable de la creación de esta sustancia. Se comprobó que una buena parte de los cachalotes tenían ámbar gris en su intestino, lo cual daba dos posibilidades:

a) Que los cachalotes sólo se tragaban el ámbar gris y que no lo producían; o...

b) Que el ámbar gris se producía en el interior de los cachalotes.

Efectivamente, la respuesta correcta es la b), eran ellos los que realmente producía la sustancia. Esto se demostró al encontrar restos de calamares gigantes en los trozos más grandes de ámbar gris, ya que este animal era la presa favorita del cachalote.

La explicación científica de este hecho es bastante simple: Los cachalotes producen ámbar gris como método de defensa para los alimentos que puedan dañar su intestino.

En el momento de su creación en el interior de los cachalotes, la sustancia es muy diferente a la que encontramos en el la superficie marina:

Una masa blanda, pegajosa, blanquecina y con un intenso olor fecal.

Prácticamente, este precursor del ámbar gris recubre las partes peligrosas de los alimentos que está tomando y así protege su propio organismo.

Después de cumplir su misión como protector intestinal, el cachalote expulsa al exterior esta sustancia, la cual, con el paso del tiempo, acaba tomando la forma que se usó como joya en esa antigua época.

Los agentes responsables de esta transformación son la luz solar y la oxidación por el agua salada, los cuales endurecen y oscurecen este "desecho" y lo transforman en la joya de la que hablamos hoy.

Actualmente se sigue usando el ámbar gris en la fabricación de perfumes, ya que, como dijimos al principio, tiene la propiedad de alargar la duración de los aromas con los que se combina.

Debido a la dificultad de encontrarlo, se ha intentado crear un sustituto adecuado, aunque no con mucho éxito.

A día de hoy, puedes comprar ámbar gris a, aproximadamente, 1000 euros por kilo, llegando a alcanzar cifras todavía más altas según su pureza.

El gran valor que se le atribuyó al ámbar gris ha sido motivo de que, durante muchos años, se cazaran cachalotes buscando la sustancia en su interior.

Por suerte, a día de hoy es mucho más rentable rastrear los mares y las playas en su búsqueda que cazando cachalotes, por lo que su venta es la mayoría de los países es algo completamente legal (aunque en otros, como en EE.UU, está penalizado por la ley, independientemente de su origen).

Pero, ¿que es en realidad el ámbar gris? Para entenderlo pondremos un ejemplo. El “plato” preferido de los cachalotes son los calamares. Cuando los cazan en esas profundidades donde suelen habitar estas misteriosas criaturas, deben procesarlos a lo largo de nada más y nada menos que de cuatro estómagos. 

Es una larga secuencia orgánica mediante la cual, deshacer los restos del calamar a través de fuertes ácidos gástricos, donde al final, deben separarse todos esos elementos que no aportan nutriente alguno, como por ejemplo, el pico de los calamares. ¿Y cómo consiguen llevar estas piezas de desecho hasta los intestinos? Mediante un tipo de bilis, que al final, reacciona convirtiéndose en ámbar gris. Y el cual, puede llegar al exterior en muchas ocasiones.

Este singular “resto orgánico” puede encontrarse en las playas, flotando en el océano, u obviamente en el propio abdomen de los cachalotes. Aunque hemos de decir que hay personas especializadas en buscar ámbar gris a lo largo de las playas, dado los precios tan elevados que suelen pagarse por él, pero generalmente son muy pocos los gramos que logran “rescatarse” de las mareas.

Se dice también que cuando uno encuentra dicha secreción biliar del cachalote, reacciona ante el nauseabundo olor que desprende. Sin embargo, algo ocurre al cabo de unos segundos. El olor es embriagador y cuanto más lo hueles, más te embelesa. 

De ahí que sea tan apreciado por las empresas de perfumería. Su secreto está en un componente casi “mágico” llamado (-)Ambreino, un alcohol triterpeno que pesar de no tener olor, al entrar en contacto con el aire y el sol, va produciendo irresistibles compuestos volátiles de aromas increíbles. Pasa, por así decirlo, del olor más fétido a la fragancia más embriagadora.

De ahí que en la industria de los perfumes sea tan deseado el ámbar gris, pero puesto que su comercio está prohibido, se recurre siempre a un compuesto sintético.

Sea como sea, preferiremos siempre quedarnos con dicho sucedáneo sintético, antes que promover que se intente obtener ámbar gris de algún modo que pueda hacer daño a los siempre increíbles y bellos cachalotes. ¿Estás de acuerdo?

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Fuentes:http://elbustodepalas.blogspot.com