La Tierra ...sus desechos orbitales

La Tierra ...sus desechos orbitalesDurante décadas, a los expertos en temas del espacio les ha preocupado que un desecho orbital choque con una nave espacial y desate una reacción en cadena, una lenta cascada de colisiones que se expandiría durante siglos, diseminando el caos por los cielos.

Los siguientes gráficos generados por computadora son imágenes de objetos en órbita terrestre que están siendo rastreados.

Aproximadamente el 95% de los objetos en esta ilustración son los desechos orbitales, es decir, no son satélites funcionales.

Los puntos representan la posición actual de cada elemento.

Los puntos de desechos orbitales se escalan según el tamaño de la imagen del gráfico para optimizar su visibilidad y no se escala a la Tierra (1). De esta manera, las imágenes proporcionan una buena visualización de las mayores poblaciones donde existen los desechos orbitales.

A continuación se presentan los gráficos generados a partir de diferentes puntos de observación.

En la última década, al tiempo que científicos coinciden en que la cantidad de objetos en órbita ha superado la "masa crítica" —o, en sus términos, la "densidad espacial crítica", es decir, el punto en el que una reacción en cadena se vuelve inevitable—, los temores de que ocurra son cada vez mayores.

LEO es sinónimo de la órbita terrestre baja y es la región del espacio dentro de 2,000 km desde la superficie de la Tierra. Es el área de mayor concentración de desechos orbitales.

Las imágenes GEO son imágenes generadas desde un punto de vista oblicua distante para proporcionar una buena vista de la población objeto en la región geosincrónica (2) (alrededor de 35,785 km de altitud).

Teniendo en cuenta que la población es mayor sobre el hemisferio norte, lo que se debe, principalmente, a los objetos que Rusia ha colocado en alta inclinación y las órbitas son gran excentricidad.

 La Tierra ...sus desechos orbitales

GEO Polar images

Las imágenes GEO Polar se generan desde un punto por encima del polo norte, que muestra las concentraciones de los objetos en órbita terrestre baja y en la región geosincrónica.

 La Tierra ...sus desechos orbitales

Las advertencias sobre este que se pueda desarrollar colisiones masivas en nuestra órbita, datan de 1978. Kessler y su colega, Burton G. Cour-Palais, escribieron en una revista especializada en geofísica que los escombros en movimiento, que a su vez crean más chatarra, con el tiempo producirán "un incremento exponencial en la cantidad de objetos, creando un cinturón de desechos alrededor de la Tierra".

Durante la guerra fría, Moscú y Washington generalmente ignoraron el peligro y, de 1968 a 1986, realizaron más de 20 pruebas de armas antisatélites que crearon nubes de chatarra.

A menudo lo hacían a altitudes bajas desde las que los desechos resultantes caían rápidamente a la Tierra. Sin embargo, la cantidad de objetos creció al tiempo que más naciones lanzaban naves y satélites al espacio.

En 1995, cuando la cuenta superaba los 8 mil objetos, la Academia Nacional de Ciencias estadounidense publicó un amplio reporte en el que advertía de una inminente reacción en cadena.

Un año después, el nerviosismo aumentó cuando explotó el tanque de combustible de una nave estadounidense abandonada, generando 713 desechos detectables.

En medio de esto, expertos identificaron las primeras colisiones que amenazaban con iniciar una reacción en cadena.

Aseguraron que actualmente las órbitas están tan atestadas que la reacción en cadena seguramente se desataría incluso si las naciones con programas espaciales dejaran de lanzar naves. "El ambiente es inestable y las colisiones se convertirán en el mecanismo con mayor capacidad para generar escombros espaciales".

Es inevitable la cascada de chatarra espacial que se nos avecina. Un fragmento de chatarra de tamaño significativo colisionará contra el fuselaje de una antigua nave y se crearán más escombros. Es una situación bastante adversa"

(1) Es decir, los puntos representados son mucho mayores, de acuerdo a la escala, que el tamaño real de los mismos.

(2) Geosincrónica. El objeto describe una órbita sincronizada con el movimiento de rotación de la Tierra, de tal manera que describe una traslación completa alrededor de ella, en las mismas 24 horas que dura un día, por lo que estaría, aparentemente, todo el tiempo, “suspendido” en el mismo punto del espacio.


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Fuente: Orbital Debris Graphics

The New York Times
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