El colmillo del narval es un órgano sensorial

El colmillo del narval es un órgano sensorial
El narval, el unicornio de los mares.

Como en otras ocasiones, hoy os vamos a hablar de un animal bastante conocido, pero que no por ello deja de ser curioso.

Su largo colmillo puede llegar a medir hasta dos metros y medio y pesar diez kilos, esta característica morfológica que lo hace un animal tan interesante, por desgracia, también provoca que sea cazado furtivamente.

Viven cerca de las costas árticas y el norte del océano atlántico.

Esto le convierte en uno de los animales más peculiares de los mares, no sólo por su apariencia, sino también por el halo de misterio que envuelve la función de ese curioso colmillo por el que a menudo se le compara con un unicornio.

¿Cuáles son las características del narval?

Como os decía, se trata de un cetáceo común en mares fríos de los océanos Ártico y Atlántico. Especialmente suele vivir cerca de los bloques de hielo que se forman durante el invierno, mientras que en verano migra a bahías y fiordos circumpolares.

Se alimenta de algunas especies muy concretas de crustáceos y peces, como el fletán y el bacalao, a los que caza durante sus profundas inmersiones que pueden alcanzar los 800 metros de profundidad y los 30 minutos de duración.

No posee aleta dorsal; aunque, como os decía, lo más curioso de su apariencia es un colmillo retorcido en forma helicoidal que puede alcanzar los dos metros de longitud y los diez kilogramos de peso.

El resto del animal mide de 4 a 4’5 metros y su masa se encuentra entre los 1000 y los 1600 kilogramos.

El colmillo del narval es un órgano sensorial

¿Cómo se puede estudiar a los narvales?

Los narvales son animales especialmente curiosos y llamativos debido a su colmillo. Hasta ahí bien, ¿pero para qué sirve?

Esta pregunta se la han hecho a lo largo de los años muchos científicos, por lo que han hecho seguimientos exhaustivos del estilo de vida y la rutina de estos cetáceos para tratar de dar una respuesta.

La tarea no es fácil, ya que se considera uno de los animales marinos más esquivos y difíciles de observar, debido a las largas y profundas inmersiones de las que os hablaba antes. Además, su velocidaddificulta la colocación de dispositivos de seguimiento y, al contrario que otros mamíferos marinos como las belugas, no suelen dejarse acorralar hasta las zonas cercanas a la costa para su observación.

Curiosamente, muchos científicos han optado por buscar la colaboración de los esquimales inuit, que son verdaderos expertos en acercarse a ellos sigilosamente a bordo de sus kayaks, por lo que pueden colocarles los dispositivos de seguimiento sin que se enteren.

De ese modo han podido observar sus características migratorias, pero también el uso de ese curioso colmillo, que apareció hace unos añitos, allá por el Pleistoceno.

Se ha dicho de todo, desde que lo usan de brocheta para ensartar peces hasta que se trata de un reclamo sexual, aunque la teoría más factible es la que expusieron hace dos años un grupo de investigadores de laUniversidad de Harvard.

El colmillo del narval es un órgano sensorial

La teoría más aceptada sobre el colmillo de los narvales

Según estos investigadores, que publicaron sus resultados en The Anatomical Record, este colmillo es unsensor utilizado para estudiar parámetros del agua como la salinidad o la temperatura.

Esta teoría se sostiene por varios motivos. Por un lado, al contrario de lo que ocurre con otras piezas dentales, el colmillo no está recubierto de esmalte, por lo que el agua penetra directamente en él, avanzando por una especie de túbulos hasta su base, donde se excitan las terminaciones nerviosas de la pulpa dental, que enviarán al cerebro una serie de señales sobre las características del agua que se ha filtrado hasta ellas.

Además, se ha comprobado que cuando se modifican levemente las características del agua en la que se encuentra el animal, su ritmo cardíaco varía notablemente, posiblemente por la percepción de estos cambios a través del colmillo.

Por lo tanto, mientras los narvales no hablen para afirmar lo contrario o la ciencia no dé con una teoría más plausible, ésta parece ser la mejor respuesta al misterio del origen del cuerno del unicornio de los mares.

Investigadores ha descubierto que el colmillo de los narvales es un órgano sensorial que permite al animal percibir cambios de la temperatura, presión y concentración de diversas sustancias en el agua.

Los narvales son cetáceos, al igual que las ballenas, delfines o cachalotes, pero a diferencia de estos últimos poseen un colmillo retorcido en espiral que le da un aspecto de unicornio de los mares.

Viven en manadas de 20 a 30 individuos en los mares del Ártico, generalmente entre Canadá y Groenlandia. Cuando emigran pueden formar grupos de mil individuos.

Los machos que pesan una tonelada y media y que pueden medir unos cinco metros son los que portan los colmillos, aunque algunas hembras también los poseen.

Algunos ejemplares tienen incluso dos colmillos en lugar de uno solo retorcido en espiral (el colmillo normal se forma a partir de dos que se retuercen el uno sobre el otro).

El colmillo del narval es un órgano sensorial

Los expertos siempre se habían preguntado la función de este apéndice.

Entre otras teorías se propuso que podría servir para agujerear el hielo ártico de las regiones heladas donde viven, pero no se propuso nunca que pudiese ser parte de un sistema sensorial.

Ahora Martin Nweeia (Harvard University) ha descubierto que contiene 10 millones de terminaciones nerviosas que confluyen hacia el interior y que en última instancia transmiten información hacia el cerebro.

Nweeia propone que este órgano es capaz de detectar cambios en la presión del agua, temperatura, o incluso la concentración de partículas del agua.

El cetáceo, que es capaz de sumergirse a más de 400 metros de profundidad, podría saber la concentración salina a distintas profundidades.

El grupo de investigadores descubrió los nervios cuando observaban uno de estos colmillos a través del microscopio electrónico.

Observaron unos finos tubos que conectaban la pulpa del interior del diente con la superficie del mismo, y por tanto con el medio ambiente del exterior.

El colmillo del narval es el único de la naturaleza que se retuerza en forma espiral y esto le proporciona una extraordinaria resistencia y flexibilidad.

Durante algún tiempo fue asociado con la leyenda del unicornio al que se le atribuían propiedades mágicas.

Definitivamente, y según todos los estudios realizados hasta la fecha, no es un sistema para peleas entre machos para conseguir tener éxito reproductor entre las hembras como lo son las cuernas de los ciervos.

Aunque a veces restriegan su colmillo con el de otros machos como parte de un juego.

En el pasado probablemente se confundieron los restos de este animal encontrados en las playas con restos del mítico unicornio.

Se pagaban verdaderas fortunas por su cuerno de propiedades mágicas, con el que incluso se confeccionaron para gente poderosa vasos y otros utensilios.

En la Edad Media el unicornio simbolizaba la pureza de Jesucristo, y se sumergían trozos de este colmillo en el agua bendita para proporcionar a ésta propiedades curativas y milagrosas.

La realidad ha resultado menos mitológica pero quizás más interesante.

El colmillo del narval es un órgano sensorial
Curiosidades sobre el narval

  • Como cabía esperar y dadas las características físicas de este animal, se han escrito muchas leyendas y misterios que mezclan realidad y mito y que sin lugar a dudas convierten al narval en un animal Supercurioso:
  • Son uno de los mamíferos que pueden bucear a mayor profundidad. (Récord registrado de 1.864 metros).
  • Son animales sociales, suelen ir en grupos de entre 15 y 20 aunque se han llegado a avistar grupos de cientos o incluso de miles. (Cada vez más difícil por la caza furtiva).
  • Sólo algunas tribus Inuit pueden cazar a este animal que se encuentra protegido por las autoridades y en estado de conservación “Casi amenzado”.
  • Los vikingos comercializaban estos colmillos diciendo que pertenecían a unicornios.
  • Se creía que una copa hecha con marfil del colmillo de un narval eliminaba los venenos de los líquidos que se bebieran.
  • La reina Isabel I de Inglaterra pagó la escalofriante cifra de 10.000 libras (Que equivalen a unos dos millones de libras actuales) por un colmillo de narval tallado y ornamentado.
  • Existen narvales con dos colmillos.
  • No existen narvales en cautiverio.
  • El colmillo de los narvales aúna dureza y flexibilidad, los científicos quedaron muy sorprendidos al comprobar esta última característica que no es nada habitual.
  • El tamaño del colmillo del narval, es directamente proporcional al tamaño de sus testículos. Es decir, cuanto más largo es el colmillo, mayor volumen tendrán los testículos del narval.

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Fuentes: http://www.omicrono.com/
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